Nuotando Con Le Balene In Tonga

Una confessione: ho sempre avuto paura delle acque profonde. Come la maggior parte delle fobie, la mia non è del tutto razionale. Non si tratta di annegare, esattamente, o di essere mangiato da una creatura dai denti affilati, anche se non sarebbe l'ideale. Riguarda non sapere cosa c'è sotto di me, oscurità e vuoto e la mia insignificanza.

Eppure ero lì, fluttuante nell'oceano aperto, a scrutare attraverso una maschera da snorkelling in acqua a centinaia di metri di profondità. Sopra la superficie c'era vento e moto ondoso, spruzzi d'acqua, cielo grigio. In lontananza c'erano le scogliere calcaree e le palme da cocco scompigliate di Vava'u, un arcipelago di isole 61 nel Regno di Tonga, a sua volta una collezione di isole 176 disseminate su circa 260,000 miglia quadrate del Pacifico meridionale. Sotto la superficie c'era silenzio, vastità, silenzio. C'era il saturo blu cobalto delle acque di Tongan, e c'era una mamma con la megattera 50 sotto, a riposo con il suo polpaccio infilato sotto di lei.

La vista era al contempo familiare e aliena. Avevo visto innumerevoli gobbi sugli schermi televisivi e IMAX, guardavo le repliche a grandezza naturale appese ai soffitti dei musei di storia naturale, e persino intravidi di pinne e pinne da barche che osservavano le balene. Ma ora stavo fluttuando sopra un animale 40-ton, 50-piede-lungo con un cuore pulsante e una mente piena di impulsi e impulsi insondabili. I bordi bianchi delle sue pinne pettorali e la sua patta risplendevano di acqua brillante. Il resto di lei era un'enorme ombra di carbone, sospesa nello spazio.

Nisi Tongia, una guida locale che lavora per WhaleSwim Adventures, con sede in Nuova Zelanda, ha afferrato il mio braccio superiore a umido, ancorandomi contro la corrente. Formammo un ammasso sciolto con altri tre nuotatori, cinque in tutto, il numero massimo consentito legalmente nell'acqua per evitare di affollare la balena. Perché le immersioni con le balene non sono consentite, avevamo solo boccagli e pinne.

Questo è stato il nostro primo di sette giorni in acqua con WhaleSwim Adventures, un tour operator che ha portato recentemente espanso a Tahiti (megattere) e Sri Lanka (blu e capodogli). L'azienda offre solo viaggi di più giorni, una politica volta a dare ai nuotatori il tempo di abituarsi alle balene e di evitare di fare pressioni sulle guide per forzare gli incontri. A volte, però, mentre ero seduto sulla piattaforma da nuoto della barca, mentre le mie pinne si tuffavano dentro e fuori dalla scia mentre mi aggiravo per vedere le colonne di vapore inviate da esalare balene, mi ritrovai coinvolto in una certa energia frenetica, un Achab -come brivido di inseguimento. La sfida di trovare le balene è parte di ciò che rende significativo l'incontro con loro, ma poiché la ricerca può essere così imprevedibile (grande oceano, animali selvaggi e veloci), nuotare con queste creature è un'attività che non posso raccomandare per i fanatici del controllo.

I divers scendono nella Swallows Cave, un luogo popolare nell'arcipelago di Vava'u. Sean Fennessy

Su questa goccia, tutto andava secondo i piani. Un volto pallido, piccolo per gli standard delle balene e costellato di tuberi simili a verruche caratteristici delle gobbe, spuntò da sotto Dopo un momento il vitello emerse e scivolò verso l'alto, il naso alla luce, l'occhio puntato su di noi, ispezionando. Una manciata di remora, o pesce sucker, si aggrappava alla sua parte inferiore, e il suo ventre bianco era solcato da pieghe ventrale espandibili che, nell'età adulta, lo aiutavano a filtrare fino a una tonnellata e mezza di krill al giorno. Per ora, stava consumando solo latte, mentre sua madre non mangiava nulla. Le calde acque tongane protette garantiscono sicurezza durante la nascita e la stagione riproduttiva delle balene, ma non sostengono il sostentamento. In poche settimane, questa coppia si sarebbe rivolta a sud, verso i loro campi di alimentazione antartica.

Il polpaccio fece un respiro, rotolò languidamente sul fianco e iniziò a muoversi a nuoto nella nostra direzione.

Questo è quello per cui sono venuto. Questa è stata un'esperienza che avevo tanto desiderato che avrei messo da parte la mia trepidazione su Big Blue e intrapreso un pellegrinaggio 5,000-mile che avrebbe potuto benissimo diventare un esercizio di gestione del terrore.

A pochi passi da me, il polpaccio rotolò sulla sua schiena, aprendo le sue pinne pettorali nodose. Abbiamo stabilito un contatto visivo: un mammifero marino di sei settimane di lunghezza 18 e una donna della California. Cosa potrebbe aver fatto di me? La sua bellezza mi ha entusiasmato quasi fino al punto di soffrire.

Sua madre salì, affiorando per respirare. A una distanza così ravvicinata, le sue dimensioni erano travolgenti, un muro in movimento di balena, con la pelle incrostata qua e là da cirripedi. Il suo linguaggio del corpo era rilassato, la coda e le pinne basse, ma teneva gli occhi fissi sul branco di paparazzi con lo snorkel che estendevano GoPros verso il suo bambino curioso, che ora stava compiendo una capriola all'indietro. Nell'acqua, la conversazione delle balene è spesso udibile, e dopo un paio di fischietti passarono tra la coppia, nuotarono via senza fretta, le loro passere oscillanti svanirono nel blu.

"Okay," disse Nisi, sorridendo largo sotto la maschera mentre saltavamo tutti tra le onde, cinque capocchie di testa in cima a un mare scuro e mosso. "Torniamo alla barca, sì?"

Tonga non è una delle destinazioni più famose del Sud Pacifico, ma il lato positivo della sua oscurità è che è relativamente incontaminata. Sull'isola di Vava'u, la più grande dell'arcipelago, le mucche, i maiali, i cani, i polli e i bambini sono tutti all'aperto. Cammina più dei piedi 20 e qualcuno ti offrirà un passaggio. L'orario dell'isola è rigorosamente rispettato.

"È crudo e autentico", ha detto Annah Evington, la nostra altra guida. Nativa neozelandese, è tornata spesso a Vava'u da un incontro di gobba trasformista in 2001. "Non c'è turismo importante qui. Non ci sono hotel enormi e non ci sono camerieri e cocktail rivestiti di bianco vicino alla piscina. Le barche sono ancora piccole e le esperienze sono ancora molto personali. "

Nel porto della città principale, Neiafu, gli yacht bianchi galleggiano ai loro ormeggi mentre piccole barche di vetroresina si mettono tra di loro, persone provenienti da isole periferiche che affollano gli archi e si appollaiano sui tetti mentre vanno a fare la spesa o a prendere i loro bambini da scuola . I negozi offrono escursioni giornaliere per immersioni subacquee e pesca sportiva. I caffè sul lungomare come il Mango e l'Acquario offrono piacevoli ponti per birre pomeridiane e abbondanti cene a base di maiale o frutti di mare. La sera, inni, si levano inni dalle chiese, solo per essere soffocati, al tramonto, da un coro ruggente di cicale. Ogni mercoledì sera al Bounty Bar, sopra il porto, una matriarca ironica e regale con un vestito a rete e scarpe sensate presiede a un chiassoso spettacolo di drag and dance party. Il suo nome, sia nella vita che sul palco, è Brian.

"Qui le persone sono gentili con te perché vogliono essere gentili con te, non perché debbano essere", ha detto Ben Newton, un ex imprenditore della Bay Area. Lui e sua moglie, Lisa, arrivarono su una barca a vela in 2004 e, con loro reciproca sorpresa, non se ne andarono mai. "È difficile per Tonga come una nazione in via di sviluppo, perché la gente vuole l'esperienza di Disneyland. Ma apprezzo la sua bellezza cruda. È qui fuori, ai confini del pianeta. "

Le pieghe ventrale delle megattere lasciano che le loro gole si espandano per accogliere l'acqua durante l'alimentazione dei filtri. Sean Fennessy

Dopo essersi sistemati a Vava'u, i Newton avviò diverse piccole attività commerciali, tra cui un ristorante e un negozio di gommoni, prima che una sorte del destino li portasse all'isola di Fetoko, un blip rotondo e sabbioso circondato da una scogliera in una baia tranquilla. La coppia aveva aiutato una famiglia tongana con un mutuo per la casa; in segno di gratitudine, la famiglia offrì prima il loro bambino non ancora nato, quindi i diritti di Fetoko. I Newton trasmisero il bambino, ma alla fine accettarono l'isola, con la clausola che la famiglia rimanesse azionisti nel resort ecologico che avevano immaginato, per chiamarsi Mandala. Dopo quattro anni di costruzione, che hanno fatto per lo più da soli, i Newton hanno aperto in 2013 solo un ristorante e una casa sull'albero. Da allora hanno aggiunto quattro bungalow e un portico yoga che si affaccia sull'acqua. "L'isola aveva già le sue vibrazioni", ha detto Ben. "Dovevamo solo capire cosa fare con questo."

Anche se Fetoko Island ha un diametro di circa 70, i Newton hanno trovato spazio per alcune grandi idee. Il design in picchiata di Ben per il ristorante all'aperto è stato ispirato, tra le altre cose, dalle mante e dalla geometria frattale. All'arrivo in barca, gli ospiti vengono accolti dai due cani della coppia, Higgs e Boson, dal nome del bosone di Higgs, una particella subatomica teorica. Tutta l'elettricità è fornita da pannelli solari e tutta l'acqua dalle nuvole. I servizi igienici funzionano su un sistema di compostaggio e sono in corso progetti per un giardino acquaponica, che consentirà loro di coltivare più del cibo (eccellente) del resort in loco. Si parla di tenere polli e mucche da latte su un'isola vicina, poiché non c'è spazio su Fetoko.

Queste misure verdi sono particolarmente urgenti a Tonga. Come altre nazioni delle isole del Pacifico, il regno è particolarmente vulnerabile ai cambiamenti climatici, poiché l'innalzamento del livello del mare e l'aumento delle temperature dell'acqua hanno iniziato a causare l'inondazione delle coste basse, la degradazione della barriera corallina e l'infiltrazione di acqua salata nel suolo e nei bacini d'acqua dolce. "Sii il cambiamento e quant'altro," disse Ben. "Non siamo veramente concentrati su di esso come un business. È stato più sul progetto, sulla costruzione e sul godimento come lo facciamo noi. "

Una delle attività commerciali di Ben a San Francisco prevedeva l'organizzazione di esperienze personalizzate progettate per aiutare le persone a confrontarsi e conquistare le loro paure, ad esempio il paracadutismo per chi aveva paura dell'altezza. "Ho avuto una dipendenza", ha detto, "ma ho capito che non avevo affrontato la mia più grande paura." Quale era? "A corto di soldi."

A tal fine, lui e Lisa hanno scambiato la corsa al successo per la barca. "Abbiamo navigato attraverso il Golden Gate e girato a sinistra", ha detto. Tre anni dopo arrivarono a Tonga. Il denaro è scaduto poche volte mentre stavano costruendo il Mandala, ma i premi sono stati ricchi. "Come sconfiggi lo stile di vita delle isole tropicali?" Chiese Lisa.

Mentre sorseggiavo un cocktail di rum su un'amaca sulla spiaggia di Mandala al tramonto, non ero sicuro di poterlo fare.

Non essendo ancora da scoprire come Tonga per la maggior parte delle persone, il nuoto balenare attira un numero crescente di visitatori, da qualche centinaia ogni anno nei primi 1990 a più di 3,000 all'anno negli ultimi dieci anni. Questo potrebbe non sembrare molto, ma come per qualsiasi altra impresa turistica costruita intorno all'incontro con la fauna selvatica, le società di balene devono bilanciare il desiderio di diffondere il vangelo della conservazione con il rischio di intromettersi negli animali e disturbare i loro habitat. Australia, Repubblica Dominicana e Tahiti sono tra i pochi paesi oltre a Tonga che consentono agli operatori di mettere i clienti in acqua con le megattere. A suo merito, Tonga dispone di regolamenti per proteggere i limiti delle balene in termini di durata delle nuotate, interruzioni obbligatorie tra gli incontri, divieti di molestare le balene e limiti al numero di nuotatori consentiti e rilascio delle patenti nautiche, sebbene siano in gran parte auto- forzata.

Da sinistra: Nisi Tongia, una guida tongana che lavora per WhaleSwim Adentures in Nuova Zelanda; Mandala Resort sulla piccola isola di Fetoko; La barca di WhaleSwim Blue Sky; una stanza al Mandala; Ofu, una delle tante piccole isole nell'arcipelago di Vava'u. Sean Fennessy

Con 1966, quando la Commissione internazionale per la caccia alle balene istituì una moratoria mondiale sull'uccisione delle gobbe, solo 250 rimase nell'area di Tonga, rispetto a una popolazione originaria stimata di 10,000. Ciononostante, la caccia alle balene di sussistenza si è protratta fino a quando il re l'ha conclusa con un decreto in 1978. Con 2010, la popolazione locale di balene era rimbalzata tra 1,500 e 2,000, spingendo alcuni tongani a sostenere che il divieto dovesse essere revocato. Al momento, tuttavia, sembra improbabile un'inversione di tendenza, dato il vantaggio economico del nuoto balena e la diffusione del pubblico che le balene hanno fatto per conto proprio. "Spero sempre che le persone abbiano l'esperienza di guardare negli occhi di una balena e capire che sono creature antiche", ha detto Annah. "L'ho visto così tante volte, le persone sono state toccate o spostate in molti modi."

Ogni sabato, i capitani delle barche da pesca delle balene tongane si riuniscono per condividere un pasto e un talk-shop, come parte di un impegno consapevole per mantenere un legame cooperativo. "Fa bene a noi se ogni nuotatore vede una balena," mi disse Po'uli Tongia, il nostro skipper e cugino di primo grado di Nisi. "Cerchiamo di aiutarci l'un l'altro." Gli skipper mantengono un contatto radio per tutto il giorno, mettendo in comune informazioni sulle posizioni e i comportamenti delle balene. Se una barca non ha fortuna e un'altra ha trovato una balena suscettibile all'incontro, le due barche potrebbero alternare i nuotatori.

In un pomeriggio in cui le balene ci davano la spalla fredda, una piccola barca di escursionisti si offrì di condividere con noi una coppia di vitelli. Gli altri nuotatori indossavano gilet di vita arancioni e appiccicati a un galleggiante mentre la loro guida li trascinava. Tali accordi non erano infrequenti, disse Annah, dato che alcuni turisti che non sapevano nuotare volevano ancora vedere le balene. Questo ha suscitato qualche risatina derisoria sulla nostra barca, ma Annah ha detto che ha ammirato il coraggio dei gitanti. Poi Po'uli ha appreso alla radio che il gruppo era un ambasciatore giapponese e la sua famiglia. Il Giappone, lo sapevamo tutti, è una delle poche nazioni che ha persistito nella caccia commerciale a dispetto della censura internazionale. Siamo rimasti in silenzio, osservando i puntini arancioni sull'acqua. "Speriamo che abbiano un'esperienza meravigliosa e meravigliosa", ha detto Annah.

Una megattera, vista durante un'escursione con WhaleSwim Adventures. Sean Fennessy

Nei miei sette giorni sull'acqua, abbiamo trovato le balene ogni giorno, ma ogni giorno - e ogni incontro - era diverso. Abbiamo fluttuato per 45 minuti sopra un maschio mentre cantava per attirare un compagno, l'acqua che si animava con fischi, trilli, trilli, gemiti e gemiti che mi scuotevano le costole. Siamo caduti in un gruppo di cinque maschi in una corsa di calore, tutti a caccia di una femmina, e ci siamo trovati immersi nel caos delle balene. I ragazzi, senza paura, girarono intorno a noi, grugnendo. Quando uno scivolò appena sotto le mie pinne, un altro passò a portata di mano alla mia sinistra, e un terzo arrivò dal profondo. Scivolando e giganteschi, sembravano sempre guardarci, sempre attenti ad arcuare le loro pinne sopra o sotto di noi e non a colpirci con la coda.

Andavamo alla deriva su acque calme e cristalline sopra una placida madre e vitello, i loro corpi chiazzati da raggi di sole che si inclinavano nell'acqua indaco come luce nella navata di una cattedrale. Scivolammo e rotolammo su ondate di cinque piedi quando un vitello diverso, più febbricitante, balzò dal basso e completamente fuori dall'acqua, aprendo una breccia a pochi metri di distanza. La madre la seguì, sollevandosi come un missile, l'acqua che scorreva su di lei mentre si alzava contro il cielo, con le pinne distese. Mentre lo spruzzo pioveva su di noi, abbiamo esultato, esaltati dalla sua magnifica esuberanza.

Se ci fosse tempo dopo pranzo, potremmo fare un boccaglio non legato alla balena. Verso la fine del nostro viaggio, una di queste escursioni ci portò alla Grotta di Mariner, sull'isola di Nuapapu, dove ci immergemmo lungo una discesa a strapiombo incastonata di corallo e attraverso un tunnel sottomarino in un buco nero di roccia, un umido bolla d'aria racchiusa in pietra calcarea. Un posto del genere era una volta la roba dei miei incubi, ma mi fiondavo nell'oscurità senza esitazione. Vorrei poter dire che le mie nuotate a Tonga erano atti di coraggio, ma la mia paura del profondo, che mi era parsa una parte di me, si era rivelata niente di niente: un vigliacco che si è voltato non appena ho guardato proprio a questo Non avevo avuto paura, non dalla mia prima caduta, quando mi trovavo circondato da un blu così intenso che la sensazione non era di penzolare sopra una profondità abissale ma di essere sospesa nella luce, cullata dal colore. Le meraviglie stanno aspettando dall'altra parte delle nostre paure: cantare balene e caverne nascoste, il blu più blu.

I dettagli: cosa fare a Tonga

Arrivarci

Vola da Sydney o Auckland, in Nuova Zelanda, all'isola Tongan di Tongatapu. Da lì, la Real Tonga Airlines vola su Vava'u due volte al giorno, tranne la domenica. Fiji Airways offre anche un volo diretto per Vava'u da Nadi, Fiji, due volte a settimana.

Hotel

Mandala Island Resort È necessario un trasferimento in barca per raggiungere questa piccola isola privata, dove troverete sistemazioni eco-compatibili, cibo eccellente e serenità tropicale. Bungalow da $ 320. mandalaisland.com

Attività

Nai'a Live a bordo di questa imbarcazione passeggeri 18, che ti porta da Nuku'alofa al gruppo di isole Ha'apai per fare snorkeling con le balene e immersioni subacquee sulle barriere coralline. Dovrai prenotare in anticipo, poiché il prossimo spazio disponibile non è fino a 2019. $ 6,186 per nove giorni. naia.com.fj

WhaleSwim Adventures Una struttura esperta e coscienziosa che offre una varietà di escursioni di nuoto balene di più giorni a Vava'u e altrove. Da $ 4,375 per otto notti con sei giorni di attività acquatiche. whaleswim.com