Gli Spazi Aperti Della Mongolia

ABBIAMO PARTECIPATO AL 36-HOUR TRAIN RIDE (PIÙ DI UN GIRO AEREO DI DUE ORE) da Pechino a Ulan Bator. Le macchine erano state fabbricate in Germania e sorprendentemente confortevoli; il cibo era davvero commestibile. Sulla strada i miei compagni di viaggio e ho visto gran parte della Grande Muraglia e alcune delle province di Hubei e Shanxi nella Cina centro-settentrionale. Poi siamo passati attraverso l'infinita monotonia piatta della Mongolia Interna, che è, in stile Tibet, una regione autonoma della Cina. Nella cabina successiva c'era un monaco buddista mongolo 20 (che aveva raggiunto il monastero all'età di otto anni), che aveva studiato in India e stava tornando a casa per la prima volta in cinque anni. Stava condividendo i suoi quartieri con un consulente di management tedesco, e accanto a loro c'era uno studente laureato 21 di lingua russa del Nord Dakota e un insegnante inglese in pensione di Cleveland. C'era un romanziere polacco che indossava cinque orologi da polso in No. 5. Nella macchina successiva c'erano diversi russi e cinesi, alcuni mongoli, una coppia francese scandalosamente bella che non parlava con nessuno, e alcuni Hare Krishna dalla Slovenia che stavano cercando (senza successo) di convertirci tutti.

Dopo due giorni siamo arrivati ​​a Ulaanbaatar, capitale della Mongolia indipendente (meglio conosciuta come "Outer"). La Mongolia è un paese un sesto delle dimensioni degli Stati Uniti, con una popolazione di circa 2.5 milioni. La maggior parte della gente è nomade, vive in tende di feltro con intelaiatura di legno e raduna pecore, capre, yak, cammelli, bovini e cavalli. Non hanno strade asfaltate. In generale, non usano l'elettricità o le proprie auto. Praticano, come hanno sempre fatto, il buddismo tibetano; infatti era il sovrano mongolo Altan Khan che ha coniato il titolo Dalai Lama più di 400 anni fa. Molti dei templi e dei monasteri, nonostante 70 anni di comunismo, sono ora fiorenti.

Anche se la Mongolia ha un tasso di alfabetizzazione di quasi il 90 per cento, e una popolazione straordinariamente ben informata, al di fuori delle città il modo di vivere è molto come lo era al volgere del millennio scorso. Il paese ha importanti miniere di rame e oro ed è la principale fonte mondiale di cashmere, ma rimane curiosamente immune al modernismo e all'industrializzazione a tutti gli effetti. Dopo quasi 80 anni di stato di stato comunista "indipendente" tra Russia e Cina, la Mongolia ha recentemente stabilito la democrazia, e nelle ultime elezioni, nonostante il numero limitato di seggi elettorali e le enormi distanze tra loro, oltre il 90 percentuale dei popolazione votata.

DA ULAANBAATAR LE GUIDE E HO DISTRUTTO TRE TRIMESTRE verso Kharkhorin prima di allestire il campo della prima notte in un grande campo vicino a ger, una delle strutture a forma di tenda bassa in cui vivono tradizionalmente i mongoli. Al mattino, ci siamo svegliati al suono del traffico di cavalli. Mi misi a sedere, tirai da parte il lembo della mia tenda e vidi un uomo alto con un lungo cappotto abbottonato di velluto blu, legato in vita da una fascia di seta gialla. Inciampai nella veglia, mezzo vestito, e lo seguii al ger, dove mi ha dato formaggio e burro e una fetta di pane fresco. Tale ospitalità è automatica in questo paese nomade e infinitamente piacevole per un visitatore occidentale. Ho provato i suoi cavalli, provocando la gioia divertita dei ragazzini e delle ragazze, che all'età di quattro anni potevano cavalcare, e alle sei si muovono più disinvoltamente sui loro cavalcature di quanto io possa camminare. Un bambino più grande, forse 16, venne a guardare la nostra macchina e fece un gesto verso l'interno della porta con l'aria confusa di un eroe d'azione su una nave spaziale aliena. Gli mostrai come si poteva ruotare la maniglia per alzare la finestra (pensava che fosse incredibile); e gli ho mostrato come se spingessi giù la serratura, la gente non potesse aprire la porta da fuori (pensava che fosse esilarante).

Siamo arrivati ​​a Kharkhorin il primo giorno della sua celebrazione Naadam. I mongoli sono di solito amichevoli, ma sono al loro meglio durante questo antico festival di sport, che si verifica in piena estate (Naadam si svolge a luglio 11 attraverso 13 ogni anno). Il numero di cavalieri che abbiamo visto attraversare la campagna senza strade, e i colori vivaci che indossavano, ci ha detto quale strada andare ancora prima di aver individuato il primo dei padiglioni distanti. Mentre ci avvicinavamo, prendemmo l'eccitazione della folla. I fantini erano partiti all'alba e nella corsa del mattino c'erano più cavalli di 200. Almeno altri 600 erano parcheggiati in fila, e gli spettatori sedevano a cavalcioni sulle loro cavalcature come il pubblico occidentale siede in tribune. Tutti aspettavano con ansia il primo assaggio all'orizzonte dello stallone vincitore. Gli uomini e le donne portavano per lo più lunghe vesti, chiamate del, spesso di velluto o broccato, legati al fianco con fasce di seta di un giallo brillante e cremisi e verde. Le selle erano decorate con argento, e molti dei cavalieri avevano colture argentate e castelaines. Cappelli colorati, alcuni con pelliccia, crestati in punti come campanili. Alcuni adolescenti hotshot che avevano bevuto troppo airag (La specialità della Mongolia, latte di cavallo fermentato, che è quello che si potrebbe definire un gusto acquisito) correvano veloci, e di tanto in tanto la folla doveva separarsi prima di loro. I bambini e gli anziani sono stati spinti in avanti, mentre il resto di noi a piedi si sforzava di vedere oltre le loro teste. L'aria risuonava di speculazioni, saluti, argomenti e piani familiari.

Alla fine il primo cavallo arrivò e l'esultanza esplose. Ci separammo per lasciare il posto a una fila infinita di secondi classificati, tutti portatori di fantini di età compresa tra quattro e sette anni. Attraversarono la folla e rallentarono solo in lontananza. I nastri volavano dalle briglie. Il vincitore fu portato in un campo vicino, dove un lama con una tunica fluente e un cappello a pieghe giallo lo benedisse nel nome del Buddha. Tutti stavano ridendo, e alcuni cominciarono a cantare, e tutta la gioia era per vecchi e nuovi amici allo stesso modo. Abbiamo ricevuto inviti - tradotti dalla nostra guida - da ogni mongolo che abbiamo incontrato: Vieni nella nostra tenda, prendi alcuni dei nostri airag, avere un pezzo di pasta fritta, un po 'di formaggio. Lottarono per comunicare oltre la barriera linguistica, giurarono fratellanza con noi, ci diedero il loro cappello per provare, ci insegnarono parole esuberanti in mongolo.

La mattina dopo abbiamo visto il wrestling, che si è svolto più vicino alla città. Le tende di seta sono state lanciate in un grande cerchio su un greensward. La cavalleria ha mantenuto la folla più o meno in ordine, anche se periodicamente gli spettatori si sono precipitati in avanti e le parole minacciose sono state scambiate. I giudici sedevano sotto un baldacchino blu adornato con simboli sacri bianchi. La musica suonava ad alta voce; le persone si spintonavano l'un l'altra per belle vedute o punti oscuri. Uno a uno, i lottatori uscirono in pelle lunga del, passò davanti alla folla esultante, poi tolse i loro cappotti per rivelare l'abito da lottatore ricamato a mano. Ognuno eseguiva solennemente una danza d'aquila attorno a un giudice, poi gli schiaffeggiava la parte anteriore e posteriore delle coscie (colpo, colpo! E colpo! Colpo!). Successivamente, i partner iniziarono a sparring secondo le antiche regole, sforzandosi di non toccare il terreno se non con i loro piedi e con i palmi aperti delle mani, mentre costringevano i loro avversari, con un mix di peso e precisione a sollevarsi i capelli, fino a terra.

Nelle vicinanze, gli arcieri stavano gareggiando, sparando frecce esili su un lungo prato. Gli uomini hanno sparato da una linea di fondo; le donne, in seta bianca, stavano qualche centimetro più vicino agli obiettivi. Su un altro campo c'era un gioco di pick-up di polo. C'erano piccole bancarelle che vendevano torte, tappeti o radio. La collina che faceva da sfondo agli eventi era un susseguirsi di colori: i festaioli avevano piantato lì un piccolo villaggio. L'odore della carne che cuoce sui fuochi aperti si mescolava ai profumi della cagliata airag e il timo selvatico che i lottatori stavano calpestando; l'intero posto assunse un aroma diverso da quello che avevo conosciuto. Ancora una volta, i mongoli erano assolutamente amichevoli; Avrei potuto vivere per cinque anni nell'ospitalità che offrivano. Ho scattato una foto di un uomo che sembrava particolarmente nobile in sella e mi ha portato a cavallo con lui. Da quella nobile altezza guardavo lo sport mentre i suoi amici mi facevano domande e mi davano del latte di mucca.

Abbiamo lasciato il Naadam e, mentre viaggiavamo più a fondo nella provincia di Ovorhangai (Kharkhorin è sul suo margine settentrionale), le strade asfaltate si sono fermate. La Mongolia è un luogo magico, ma viaggiare lì ha i suoi svantaggi. Immagina la peggiore strada sterrata che hai guidato. Ora immagina il peggiore tratto di quella strada; ora quel peggio si allunga sotto la pioggia; ora quel peggio si allunga sotto la pioggia subito dopo un terremoto. Vedi nella tua mente una delle migliori strade in Mongolia.

Attraversammo campi fangosi dove era impossibile vedere la strada e guadammo i fiumi quando il nostro autista pensò che i ponti fossero instabili. È stato difficile, e più di una volta abbiamo dovuto uscire per spingere la nostra auto - o per aiutare gli altri le cui macchine avevano rinunciato lungo la strada.

Ma nonostante il selvaggio sussulto, la magnificenza di quell'unità rimarrà con me per sempre. Le grandi colline erano quasi montagne. Non c'erano, tuttavia, alberi; e gli animali al pascolo avevano ritagliato l'erba rigogliosa così bassa che era liscia come un campo da golf. Eravamo in cima al mondo, per quanto potessimo sapere, ed era altrettanto bello quanto il cliché avrebbe voluto far credere. Un ruscello scorreva attraverso il fondo di una valle e fiori gialli fiorivano tutt'intorno. Sottili colonne di fumo provenivano dai camini di ger qui e li. Le mandrie banchettavano sulla vegetazione: yak e mucche e pecore e capre e persino occasionali cammelli randagi del Gobi, e un numero sorprendente di cavalli che correvano liberi. Non c'erano predatori né nascondigli; la sensazione era di una pace sublime.

Ogni tanto veniva in vista un mandriano che fumava la pipa, osservando il suo gregge; i bambini giocavano e ridevano vicino al bordo dell'acqua. Le donne emergono dalle loro ger esaminò la scena con soddisfazione mentre sistemavano vassoi di formaggio sui loro tetti ad asciugare. Le aquile volteggiavano sopra la testa in schemi pigri, mentre gli uccelli più piccoli volavano più in basso. Le marmotte schizzarono fuori dai loro buchi e corsero dentro e fuori dalla vista. Qui c'erano distese di terra che non erano state né sfruttate né conservate deliberatamente, che erano quasi innocenti come il nostro pianeta nel suo massimo splendore. Non ho mai incontrato un terreno che fosse allo stesso tempo così magnifico e così minaccioso; non c'erano prove della mostruosa forza della natura qui, solo l'oro, la luce, il perfetto.

Molti visitatori in Mongolia attraversano parti del paese in mountain bike. Altri vanno a cavallo, come avrei fatto più tardi nel mio viaggio. Non è un terreno facile, ma tu vuoi essere vicino alla terra.

Di tutti gli animali della Mongolia, ho amato di più gli yak. Grandi e inetti, con facce vane e una frangia gratuita che oscura la gamba, simili a quelle che si trovano su un divano vittoriano, si muovevano con l'insoddisfatta sicurezza di vecchie signore elaborate in versioni lacerate di mode di un'epoca passata. Alcune creature spie agitavano le loro assurde code soffici nell'aria come parasole, o sfrecciavano coraggiosamente dall'altra parte della strada, pazze prozie con la febbre della primavera. Molti di noi ci guardavano con aria dubbiosa, non offrendo alcuna minaccia fisica, ma conservando un'aria di mite disapprovazione. A loro piaceva essere fotografati; guardavano dritto nella telecamera e sbattevano le palpebre, civettuola.

Quasi nessuno dei terreni in Mongolia appartiene a nessuno; non ha mai Puoi guidare su qualsiasi parte tu voglia; puoi piantare una tenda dove preferisci. Un pastore nel deserto del Gobi mi ha detto: "Quando muovo il mio ger, Sento l'euforia di possibilità e libertà. Posso andare ovunque, mettere la mia casa ovunque, portare il mio gregge ovunque, tranne forse qualche piccolo posto dove hanno costruito una città. "Si fermò un attimo per versarmi il tè con il latte di cammello." Dimmi, "disse lui," L'America è anche un paese libero? "Per la prima volta nella mia vita patriottica ho trovato difficile rispondere a questa domanda: un terzo dei mongoli vive al di sotto del livello di povertà, ma quando ho parlato del sogno americano, ha detto:" Perché un figlio vuole una vita diversa da quella di suo padre? "Ho chiesto dei suoi figli piccoli, che stavano giocando sotto i piedi." Li sto mandando a scuola ", ha detto," e se vogliono essere politici o uomini d'affari, è tutto qui a loro. Sono andato a scuola e ho scelto di rimanere un pastore; Spero che facciano anche quella scelta, perché non riesco a immaginare una vita migliore. "

La saggezza alla moda è che il capitalismo ha vinto il comunismo, ma ho lasciato la Mongolia persuasa che questi due sistemi non erano mai stati opposti, che il vero opposto di entrambi è il nomadismo, un modo di vivere vicino all'anarchia gioiosa che il genere umano raggiungerà mai.

ABBIAMO FERMATO I VARI TEMPI PER GAS COME ABBIAMO VIAGGIATO SUD verso il Gobi. Il deserto inizia gradualmente: poco a poco le piante diventano sparse, e poi la terra si appiattisce. L'erba liscia e gloriosa svanisce. Abbiamo guidato per ore e ore attraverso la provincia di Dundgovi (Middle Gobi), che era noiosa e desolata. Poi arrivammo a Omnogovi (Gobi Sud), dove la sabbia era uniforme e gialla, la vegetazione quasi del tutto assente. Un'ora o due dopo arrivammo a una delle "foreste" del Gobi, piene di piante con fusti spessi e foglie sottili, come vecchi legni infilati nella sabbia e decorati con rucola. Il colore era molto strano e molto bello. E in seguito cominciò il vero deserto, piatto e senza ornamenti di alcun tipo, e vasto, vasto, vasto.

Abbiamo trascorso la notte al Bayanzag - una regione conosciuta come le Flaming Cliffs - dove grandi formazioni fatiscenti di pietra calcarea, rosso acceso e oro caldo, incorniciano e ricombinano il deserto intorno a loro. Il vento ci ragliava attraverso tunnel scavati nella roccia. In lontananza potevamo vedere montagne innevate. C'erano fossili dappertutto, come se i dinosauri non si fossero preoccupati di ripulire quando si trasferirono nel loro prossimo campeggio.

Decidemmo di trascorrere quella notte senza luna con alcuni pastori di cammelli, che prevedevano semplicemente di fermarsi a loro ger e presentandoci. I cammelli della Mongolia sono amichevoli e non ti sputano come fanno i cammelli arabi. Sono creature curiose che si girano per seguirti mentre passi. Le loro due gobbe sono sormontate da ciuffi di pelo lungo. Quando mancano di acqua, le loro gobbe si abbassano come seni d'invecchiamento. Di notte urlano - un suono inquietante, come gli spiriti del purgatorio che gridano.

Mi piacevano i pastori in una volta. C'erano un fratello e una sorella e i loro coniugi, nessuno più vecchio di 25; i loro genitori, che si erano recentemente allontanati dopo una lunga visita, erano accampati entro un giorno di viaggio. Le coppie ci hanno invitato e prontamente risposto alle nostre domande. Così ho imparato che i cammelli sono più facili da prendersi cura delle pecore; il tuo gregge non si mescolerà con gli altri. Lasciate vagare i cammelli adulti durante il giorno, ma restate con i bambini e gli animali d'anno e li guidate a casa la sera. Le madri tornano con i vitelli ei maschi li seguono, così la mandria rimane unita. I cammelli producono lana buona e possono gestirli con pasti poco frequenti. I pastori mi hanno detto che circa cinque volte l'anno fanno le valigie ger sui loro cammelli per cercare un miglior pascolo.

Avevamo ormai imparato di base ger l'etichetta, quindi sapevamo che gli uomini siedono a ovest e le donne a est, che ti viene sempre dato qualcosa da mangiare e da bere, e che è scortese non provare ciò che ti viene dato. Di solito prendi il tè al latte, preparato con tè, sale, zucchero e qualunque latte sia a portata di mano (questa volta, latte di cammello), e spesso ottieni airag. I pastori ci fecero zuppa di montone secco e aggiungemmo cipolle e patate. Questi oggetti erano nuovi per loro. Le cipolle a loro piacevano; le patate hanno trovato "disgustoso", lamentando che "avevano la consistenza della terra". Di notte, a ger Di solito è illuminato da una singola candela, e nella luce tremolante abbiamo parlato fino a tardi, e i bambini hanno cominciato a cadere sul pavimento. Non volendo usare gli unici letti nel ger, siamo tornati alle nostre tende appena fuori.

Il giorno dopo è iniziata la pioggia. Sembrava ingiusto che dovesse esserci pioggia pesante nella provincia del South Gobi, dove le precipitazioni annuali sono di circa cinque pollici. Sembrava particolarmente ingiusto che andasse avanti per tre giorni, rendendo la strada che abbiamo intrapreso mentre ci dirigevamo verso Ulaanbaatar praticamente invisibili ea malapena navigabili. Sembrava assolutamente ingiusto che le nostre tende non fossero impermeabili come garantito e che nessuno di noi si fosse mai asciugato completamente. E mi sembrava crudelmente ingiusto che mi fossi stancato di qualcosa che avevo mangiato al Naadam e che ora stava dando il calcio con una vendetta. Mi sentivo come se fossi un oggetto solo per la pulizia a secco in una lavatrice mobile, in cui mi stavo gironzolando ottenendo smorzatore e ammortizzatore. Siamo rimasti bloccati due volte. Abbiamo sollevato il veicolo, controllato le gomme, strappato le piante nelle vicinanze e stabilito la trazione posando i rami sottostanti. Avevo appena finito di leggere il manoscritto del romanzo di un amico, e le sue pagine andavano molto bene per rimettere le ruote in ordine. La terra avrebbe potuto anche essere fatta di marshmallow.

PER IL PRIMO TEMPO DEL NOSTRO VIAGGIO ABBIAMO GODITI DI CAMPEGGIARE E GUIDARE e stare in un posto diverso ogni notte. Ma ora ne avevamo abbastanza, così siamo volati a nord per rimanere nella provincia di Khovsgol per il resto del viaggio. È difficile scrivere di Khovsgol in un tono adeguatamente superlativo dopo aver descritto la bellezza di Ovorhangai. Khovsgol era altrettanto bello e molto diverso. Abbiamo fatto un giro in fuoristrada di quattro ore per il Parco Nazionale del Lago di Khovsgol. Avere un parco nazionale nel mezzo della Mongolia è come avere una zona di sviluppo urbano nel centro di Manhattan, ma in linea di principio significa che la caccia è vietata, il che spiega perché la fauna è particolarmente abbondante lì. Il lago Khovsgol contiene poco meno del 2 per cento dell'acqua dolce del mondo; è enorme, adorabile, oscuro e profondo. Sulle sue rive ci sono campi di fiori selvatici così geniali che potresti pensare di guardare un litorale di farfalle. Tutto intorno al lago sono montagne ripide. Non ci sono edifici con fondamenta ovunque.

Siamo stati in un resort ger campo chiamato Toilogt, dove abbiamo avuto una splendida vista sul lago e un personale molto attento che ha fornito ogni servizio. Ogni mattina decidemmo se fare un giro in barca, o fare escursioni, o andare a cavallo, o cavalcare yak (che nessuno che avesse un cavallo avrebbe mai scelto di fare tranne la novità di esso). Alcune sere i camerieri eseguivano musica tradizionale mongola. Mentre mangiavamo, lo staff accendeva un fuoco nel nostro ger stufa, quindi quando siamo tornati era tutto tostato e accogliente.

Avevo sentito parlare della gente di renna mongola, lo sciamano Tsaatan, e avevo sempre desiderato incontrarne qualcuno. I membri 500-dispari di questa razza tendono a tenersi lontani dal sentiero battuto; antropologi e devoti viaggiatori devono spesso guidare tre o quattro giorni attraverso i boschi a nord-ovest del parco per trovarli. Siamo stati fortunati, tuttavia; un bambino del Tsaatan aveva trascorso la notte lì vicino e accettò di condurci dai suoi cugini. Ci hanno detto che era un'ora di macchina e poi una passeggiata di tre miglia. Non avevamo capito bene che si trattava di una camminata verticale di tre miglia, ma ci siamo arrampicati con la nostra guida di sette anni e alcune relazioni che aveva raccolto nella valle: assimilazionisti che si erano rivolti alla pastorizia. Abbiamo seguito il corso di un ruscello di montagna che scorre nel lago. Mentre salivamo, la vista si apriva dietro di noi. Di tanto in tanto il ragazzo indicava la caverna di un orso, un'aquila o un cervo.

Dopo circa tre ore di cammino ci siamo trovati sopra la linea degli alberi, e sulla cresta della montagna abbiamo potuto distinguere un tepee e un branco di animali. Presto eravamo all'accampamento delle persone di renna. Nella loro dimora ricevemmo il solito caldo benvenuto, il tè al latte di renna, qualche formaggio sgradevole e biscotti fritti. ("Fatto di grasso di renna?" Chiesi alla donna più anziana. "" Preferiamo l'olio di girasole in questi giorni, "disse, mostrando la bottiglia.) Lungo il lato del tepee c'erano vari pratici ganci fatti con le corna. e alcuni sacchetti di pelle di renna. Abbiamo chiesto di un piccolo fagotto, appeso di fronte alla porta, di piume, nastri, fiori secchi, un piede d'anatra e parte di un corno. Ci è stato detto che si trattava di un dispositivo magico, ed è stato chiarito che non erano gradite ulteriori domande al riguardo. Il ragazzo che ci aveva portato ha detto che sua madre era uno sciamano.

Poi siamo usciti per vedere gli animali: tre renne bianche come la neve e 27 marroni. Ho sempre pensato alle renne come a un eterno dicembre; questi avevano perso i loro pesanti cappotti invernali e sembravano felici con il sole del pomeriggio. Si avvicinarono a strusciare il naso e si diressero contro di noi: le loro corna erano pelose e sensibili, e presto scoprimmo che amavano farle graffiare. Il padre della famiglia Tsaatan ne ha sellato uno e me lo ha fatto provare. Ho trovato che le renne sono molto difficili da guidare. Preferiscono te non prendi le corna quando il loro trotto ondeggiante minaccia di piantarti di dosso.

La mattina dopo, tornati nella valle, cavalcammo. Data una scelta tra le selle mongole e quelle russe, abbiamo scelto il russo: le selle in legno mongole sono confortevoli come le rocce. Pedalammo lungo la riva del lago, e poi attraverso le pinete, che, tappezzate di erba pascolata vicino, assomigliavano a boschetti piuttosto che alla foresta primordiale. Era un paesaggio protettivo e loro erano bellissimi cavalli, e l'odore dei fiori selvatici era con noi tutto il tempo. Quando finalmente tornammo, saddore ma contenti, a una cena di agnello arrosto, sentimmo di aver guadagnato la nostra cena nel modo più piacevole possibile.

Ebbi voglia di tornare a Ulaanbaatar, che è una città confusa e divertente, con grandi edifici russi neoclassici, uno dei monasteri buddisti più importanti del mondo, e case tristi dall'era comunista. Gli hotel a "quattro stelle", per quanto immeritevoli fossero di tale status, erano un gradito conforto dopo il nostro soggiorno in campagna. C'erano molti ristoranti piacevoli e un bel parco con alci dietro la casa del presidente. Abbiamo visto una mostra di arte mongola d'avanguardia e abbiamo camminato intorno al ger insediamenti, dove vivono quasi la metà degli abitanti della città. La comunità di espatriati di UB (come Ulaanbaatar è comunemente chiamata dagli stranieri) ha i suoi punti d'incontro: i cocktail party settimanali nel cortile posteriore dell'ambasciatore britannico e l'Espresso di Millie, di proprietà della moglie di un uomo d'affari americano. È un posto perfetto per una fetta di quiche e un bicchiere di vino bianco, e non una goccia di airag! Gli occidentali che vivono in UB sono economisti, diplomatici, pochi artisti, avvocati, uomini d'affari e sociologi e tutti gli avventurieri.

Molti dei mongoli di UB sono vestiti elegantemente, spesso in abiti occidentali, di tanto in tanto in forme aggiornate di abbigliamento mongolo. Portano spesso telefoni cellulari. C'è una scena nella grande discoteca nel centro della città, dove le giovani coppie ballano fino all'alba.

Siamo andati alla riserva nazionale di Husu Nuruu, fuori città, per vedere i cavalli selvaggi. Abbiamo visitato il National Museum of Mongolian History, le cui sorprendenti esibizioni di costumi storici, gioielli e parrucche fanno sembrare le passerelle parigine. Abbiamo comprato oggetti d'antiquariato; i negozi autorizzati li vendono con documenti di esportazione e puoi comprare oggetti fantastici praticamente senza soldi.

In tutta la città, c'è una visione divertita e ironica del governo della Guerra Fredda, i cui monumenti sono dappertutto; nell'ex Lenin's Museum, un ristorante turco è stato aperto sotto il mosaico di Lenin, alto 80. Quando sono entrato, ho visto due segni: uno sul muro che diceva, LAVORATORI DEL MONDO, UNITEVI! e l'altro su un supporto appena imbiancato che diceva, PREZZO A metà prezzo prima di 6: 00! UB non è davvero una città commerciale, ma è vivace, mutevole, consapevole della modernità che il resto del paese sembra essere sfuggito.

In 1931, un terzo della popolazione maschile della Mongolia viveva nei monasteri e la ricchezza della nazione era concentrata nei luoghi santi buddisti. I teppisti di Stalin hanno distrutto quasi tutti questi, ma alcuni rimangono. Il più splendido è il monastero Gandan di UB, il più grande monastero della Mongolia, al centro del quale si trova un Buddha alto quasi 100, racchiuso in una pagoda attillata. Dozzine di monaci in lunghe vesti offrono preghiere dentro e fuori, e l'aura di pace è forte anche con le folle di turisti rumorosi che ci attraversano. Mi sono imbattuto nel mio amico, il monaco del treno di Pechino, e lui mi ha salutato con un sorriso caloroso e ha parlato con entusiasmo della sua famiglia.

Abbiamo anche visitato il grande monastero di Kharkhorin, chiamato Erdene Zuu. Oltre a Gandan, Erdene Zuu è il monastero più spettacolare e sacro della Mongolia, e si sentiva più antico, meno turistico, più sacro. I monaci lì, di età compresa tra 6 e 90, passeggiarono attraverso i cortili incolti in lunghe vesti rosse; all'interno dei templi altri cantarono preghiere, batterono tamburi e accesero candele davanti a Buddha dorati scolpiti dal grande scultore e scultore del 17esimo secolo, Zanabazar. Gli adoratori fecero offerte e premettero le loro fronte a immagini del divino, poi girarono le ruote di preghiera. Per $ 2, potresti chiedere ai monaci di offrire preghiere speciali per te e il tuo bestiame.

Ho adorato tutti i posti in cui sono stato in Mongolia, ma penso che l'essenza del paese sia molto più importante delle attrazioni; non importa dove vai. Ovunque in Mongolia (fuori da UB) puoi vedere ciò che devi vedere, che è un paesaggio innocente e una cultura immutabile. In seguito, se in particolare desideri esplorare il Gobi o il Khovsgol o trovare alcuni yak, puoi andare avanti e farlo anche tu. In Cina, la gente prende un curioso orgoglio nazionalista nell'idea che nessun altro possa mai penetrare nella complessità della sua società. I russi credono che la loro disperazione sia uno stato che nessun occidentale può raggiungere o influenzare. I mongoli, tuttavia, sembrano gloriosamente chiari sul loro posto nel mondo e sono felici se volete unirvi a loro lì. In Mongolia hai la sensazione non solo della storia, ma dell'eternità.

La nuova e meravigliosamente completa edizione di Lonely Planet Mongolia è l'unica buona guida per il paese. Tienilo con te e supererai qualsiasi crisi. Ricordati di portare contanti; ad eccezione dei grandi alberghi di Ulan Bator, nessuno prende le carte di credito. I dollari sono accettati nella maggior parte dei posti.

Arrivarci
I biglietti del treno da Pechino sono prenotati meglio tramite il vostro fornitore, o semplicemente comprato alla stazione di Pechino. Viaggio mongolo USA (609 / 419-4416, fax 609 / 275-3827; E-mail [Email protected]; www.mol.mn/juulchin), un'agenzia mongola con sede a Ulaanbaatar e nel New Jersey, organizzerà anche biglietti ferroviari e aerei. I voli per la Mongolia partono ogni giorno da Pechino e regolarmente da Mosca. Il modo più veloce per Ulaanbaatar è di volare Korean Air (almeno due volte a settimana da Los Angeles, San Francisco, Newark e New York), con un collegamento in giornata a Seoul.

Outfitters
Fuori Ulaanbaatar, i viaggiatori dovrebbero impiegare una guida che parli mongolo. Tutti i seguenti fornitori possono organizzare tour individuali o di gruppo e viaggi personalizzati, e preferiscono organizzare visite estive e itinerari intorno a Naadam (da luglio 11 a 13 ogni anno). I pacchetti di solito comportano soggiorni in hotel e ger. I prezzi sono basati sulla doppia occupazione e non includono il volo aereo.
Asia assoluta 800 / 736-8187 o 212 / 627-1950, fax 212 / 627-4090; E-mail [Email protected]; www.absoluteasia.com; tariffe da $ 2,300. Una scelta di cinque itinerari comprende uno a cavallo e un altro "da yak a kayak". La maggior parte dei viaggi viene eseguita da 10 a 14 giorni e sono destinati ai gruppi di persone 6- 10; Absolute Asia è specializzata in viaggi personalizzati guidati.
Boojum Expeditions 800 / 287-0125 o 406 / 587-0125, fax 406 / 585-3474; E-mail [Email protected]; www.boojum.com; tariffe da $ 125 al giorno. Questa compagnia, per i viaggiatori più avventurosi, è gestita da Kent Madin, di origine mongola e allevata nel Montana. Mette insieme viaggi in rafting, escursioni a cavallo, escursioni impegnative, persino ricerche per il remoto popolo del Tsaatan. Organizzerà anche guide e viaggi di campeggio privati.
Spedizioni geografiche 800 / 777-8183 o 415 / 922-0448, fax 415 / 346-5535; E-mail [Email protected]; www.geoex.com; valuta $ 3,300- $ 4,500. Esiste una scelta di cinque itinerari, da 6 a 16: due viaggi 21-day (uno a cavallo, con sei giorni trascorsi seguendo la traccia di Genghis Khan) e tre più brevi mix-and-match che si svolgono nella provincia del South Gobi, Ulaanbaatar e Karakorum.
Mountain Travel Sobek 888 / 687-6235 o 510 / 527-8100, fax 510 / 525-7710; E-mail [Email protected]; www.mtsobek.com; tariffe da $ 3,000. Sobek prenderà da 6 a 10 persone su un trekking di 12-day seguendo il percorso di Gengis Khan.
Spedizioni nomadi 800 / 998-6634 o 609 / 860-9008, fax 609 / 860-9608; E-mail [Email protected]; www.nomadicexp.com; valuta $ 1,800- $ 4,325. Lo staff molto disponibile garantirà uno standard di comfort ed efficienza affidabile. Organizzano visite per il Museo di Storia Naturale di New York e l'Università di Harvard.

Ristoranti e cibo
Il cibo in Mongolia è difficile da tollerare anche per il palato mongolo. Un buon fornitore ti invierà provviste o organizzerà sistemazioni nei campi specializzati nell'alimentazione degli occidentali. Ci sono pochi piatti locali passabili, i più famosi dei quali sono buuz (gnocchi di agnello e aglio al vapore) e khuurshuur (gnocchi di agnello e aglio fritti). Nella maggior parte dei ristoranti, la cena per due costerà circa $ 20.
Ulan Bator ha diversi ottimi ristoranti con cucina straniera: Buna Espresso, noto come Millie's (Aero Voyage Bldg., Hudaldaany St., 2nd floor), prepara ottimi sandwich al tonno, frullati di frutta e una magnifica torta al cioccolato. Anche molto buono Ristorante di Seoul (Chinghisiin Urgun Choloo, nel parco di Nairamdal, aka Friendship Park). Ordina il bibimbop, che non è sul buffet coreano. Il ristorante europeo nel Hotel Chinggis Khaan (5 Khuan Tenger St.) è eccellente. L'ultima tendenza del food in UB è la pizza - e alcuni negozi addirittura consegnano.