Navigazione Tra Le Strade Di Montagna Della Thailandia

La prima volta che ho visitato il nord della Thailandia, in realtà ho iniziato a credere nella reincarnazione. Solo il fatto di aver vissuto qui in una vita passata poteva spiegare il senso di appartenenza che provavo mentre passeggiavo per le stradine della vecchia Chiang Mai, dove bouganville brillanti schizzavano sulle staccionate e venditori di frutta vendevano fette di papaya a forma di canoa. Questo era a metà 1980, quando Chiang Mai era ancora una destinazione esotica non scoperta dalla maggior parte degli occidentali. Ai margini del famigerato Triangolo d'oro, i papaveri venivano raccolti per l'oppio e l'eroina, e Chiang Mai era il punto di partenza per escursioni nella giungla o visite ai villaggi delle tribù delle colline e ai monasteri della foresta. In quei giorni, credevo che il trasporto pubblico fosse l'unico modo autentico per vedere un paese e conoscere la sua gente. Ho chiacchierato con tutti, dai monaci ai capi della polizia e alle nonne (i thailandesi studiano l'inglese come seconda lingua). Sono stato aiutato da un plotone di soldati che battono in picchiata su un viaggio panoramico in treno per Nong Khai; mi hanno fatto cadere ubriaco sul whisky Mekong, e poi mi hanno presentato il conto della cena. Su un autobus da Chiang Rai a Mae Sai, mi sono seduto accanto a una giovane donna la cui madre ha cercato di costringermi a portare la ragazza in America come mia sposa.

Ora, guardo troppo la mia privacy per sedermi per lunghi tratti senza aria condizionata in posti scomodi, intrappolati da estranei e cattive radio. La mia storia d'amore con i mezzi pubblici è svanita. Così, durante un recente viaggio nel nord della Thailandia, ho noleggiato un'auto per guidare le miglia 217 delle tortuose strade di montagna tra Chiang Mai e Mae Hong Son.

Mae Hong Son, una città di mercato remota sul confine del Myanmar (la prima strada che lo collega a Chiang Mai aperta solo negli 1960), sembrava una combinazione allettante delle rappresentazioni cinematografiche di Shangri-la e Casablanca: templi buddisti incorniciati da montagne, fiumi sotterranei pieni di pesci sacri, bar brulicanti di contrabbandieri e ribelli etnici.

Pianificando due giorni di piacevole guida, ho iniziato presto da Chiang Mai in direzione nord e ho girato a ovest sulla Route 1095, che mi avrebbe portato fino a Mae Hong Son. A parte le moto, che mi innervosivano ronzando su entrambi i lati dell'auto senza preavviso, il viaggio era sorprendentemente tranquillo. Continuando verso ovest, mi sono spostato attraverso tranquilli villaggi, salendo gradualmente in foreste di pini, passando cascate sottili che zampillavano lungo il fianco della montagna ad ogni curva della strada. Di tanto in tanto, la foresta si apriva a panorami che si estendevano nel vicino Myanmar. Stavo vedendo e vivendo più di quanto non abbia mai fatto seduto passivamente su un treno o un autobus. Dovevo fare attenzione, così notai ogni cane pigro che faceva un pisolino sul bordo della strada, ogni scolara in uniforme che pedalava su una bicicletta.

Era la fine della stagione dei monsoni e l'inizio del tempo soleggiato e più fresco. Guidavo - spesso in un silenzio benedetto - con le finestre aperte per catturare la brezza. Quando volevo divertirmi, scelsi dall'eclettica borsa a tracolla delle cassette di musica rock e pop occidentale che avevo raccolto al mercato notturno di Chiang Mai. Potrei cantare a squarciagola e non disturbare nessuno.

E ho mangiato. C'erano molti negozi e bancarelle lungo la strada, e mi fermai spesso. Il sedile del passeggero divenne una testimonianza archeologica del mio viaggio, uno strato di cibo di acqua in bottiglia, mango essiccato salato e zuccherato e tamarindo, yogurt di cocco e una versione thailandese di Rice Krispies Treats: torte di riso rotonde e croccanti, decorate con gocce di palma caramellata zucchero - che si è dimostrato pericolosamente avvincente.

Ho raggiunto Pai, poco più di metà del mio viaggio, nel tardo pomeriggio. Un piccolo villaggio fatto per camminare, si trova sulle rive di un fiume con lo stesso nome. La vicinanza di Pai alle rotte di trekking e ai villaggi delle tribù delle colline attira lo stesso mix globale di viaggiatori avventurosi che hanno popolarizzato per primi Chiang Mai. La nascente industria del turismo ha generato cartelli pubblicitari che pubblicizzano MONKEY MAGIC CAFE e DRINK. DIVANO. REGGAE. La città è ancora fuori dalla rotta turistica standard, ma Pai è stato "scoperto" abbastanza da avere alloggi con docce calde e ristoranti dove poter mangiare decentemente e in sicurezza. (Una volta, nella polverosa campagna nei pressi di Khon Kaen, un intero villaggio si è scoperto a macellare e cucinare un pollo in mio onore e a darmi da mangiare larve di bachi da seta che ero troppo educato per rifiutare, l'esperienza mi ha lasciato così male che alla fine ho perso 12 chili, ho rinunciato a mangiare a casa dopo.)

Era sera presto quando mi sistemai in un bungalow al Rim-Pai Cottage, in una comoda posizione in cui la strada principale della città finiva nel fiume Pai. Un portico con vista sul fiume compensato da arredi logori e luci soffuse. Mi sono addormentato felicemente sotto una nuvola di zanzariere, ascoltando la dolce corsa del fiume. Quella notte arrivò un monsone di fine stagione. Mi svegliai nel buio con un ruggito terrificante e un acquazzone di proporzioni bibliche. All'alba, uscii sul mio portico per scoprire che il ponte della città era stato spazzato via e che i bungalow sulla sponda opposta, su un terreno leggermente più in basso, erano ora nel fiume. La città stessa non ha mostrato alcun segno del diluvio, un evento regolare durante la stagione dei monsoni. All About Coffee, un piccolo caffè di proprietà di due artisti tailandesi trasferiti lì da Bangkok, era aperto come al solito.

A ovest, le vette si alzavano dalla nebbia - come in una tradizionale pittura paesaggistica cinese - e si allontanavano in lontananza. Nuvole tempestose soffiarono e io guidai attraverso docce che durarono solo pochi minuti, ma erano così intense che non riuscivo a vedere oltre la cortina d'acqua che si riversava sul mio parabrezza.

Individuando un cartello per la città di Mae Lana e le sue pittoresche caverne, ho spento l'autostrada principale su una strada a tornanti che era pericolosamente dissestata dalle frequenti piogge e scendeva in una valle lussureggiante. Mae Lana non è molto più di un gruppo di belle case di legno con giardini, oltre a una piccola scuola e un tempio. Niente e nessuno si mosse, tranne che al grande magazzino, dove una donna grassoccia e socievole mi sventolò e si presentò come Noi.

Mae Lana aveva davvero delle caverne, mi ha detto Noi, e non era altro che un minuto 20 a piedi nella giungla. Per una piccola cifra, avrebbe organizzato una guida. Mentre aspettavo, forse un po 'di pranzo? Avrei bisogno di affittare una torcia da lei? Non mi piacerebbe vedere le foto del suo viaggio in Svizzera?

Una ciotola di noodles e molte istantanee del Cervino in seguito, un signor Long apparve, oscillando allegramente un machete arrugginito e accompagnato da due ragazzini armati di fionda. La passeggiata "20-minute" si rivelò essere una faticosa escursione di un'ora nel sole di mezzogiorno in uno stretto buco nel terreno, dal quale spuntarono i gradini più alti di una scala di bambù. Mr. Long mi fece cenno di scendere nell'oscurità. Ho osservato il suo machete. Questo è, Ho pensato, salendo sulla scala. Nessuno troverà mai il mio corpo.

Naturalmente, sono sopravvissuto al viaggio giù nel crepaccio, e non sono rimasto deluso dalla grotta, un labirinto fresco di stalattiti e stalagmiti calcaree. Durante il nostro viaggio di ritorno in città, uno dei ragazzi ha cercato di insegnarmi a cacciare con la sua fionda. Sono riuscito a tirar fuori una foglia gigante o due.

Ritornato sulla strada principale, mi precipitai dietro un minibus in procinto di scoppiare con i passeggeri, compreso un coraggioso o solo un ragazzo pazzo che si aggrappava, spalancato, al tetto, sogghignando ampiamente nei miei tornanti. L'ho perso di vista quando mi sono fermato a raccogliere un soldato autostoppista che non ha pronunciato una sillaba inglese, ma ha risposto in maniera decisa a ogni domanda che ho fatto.

Qualche tempo dopo, in cima a un picco gelido e avvolto dalla nebbia, mi aiutò a tentare, senza successo, di spingere sei donne ridacchianti in tribù di collina in macchina.

Quando arrivai a Mae Hong Son, era il tramonto. In cima alla collina più alta della città, gli stupa bianchi di un tempio buddista brillavano di un vivido rosa. Sebbene Mae Hong Son avesse allungato la sua minuscola pista per accogliere piccoli getti e acquisito un paio di bei hotel, i suoi piaceri erano ancora decisamente locali e autentici. Quella sera, c'era un festival al tempio in cima alla collina. Dopo aver frugato tra folle di famiglie e monaci vestiti di arance, ho visto quello che sembrava un talent show provinciale su un palcoscenico improvvisato. Ho comprato noodles e una birra e ho mangiato la mia cena sull'erba, offrendo un intrattenimento breve ma divertente per un branco di ragazze adolescenti.

La mattina dopo, mentre divoravo pancake di farina di riso e cocco nel vivace mercato mattutino di Mae Hong Son, mi innamorai di nuovo del nord della Thailandia. Mi resi conto che la mia vita passata non era stata spesa a Chiang Mai, ma qui a Mae Hong Son, divorando questi deliziosi kanom krok, fritto mentre aspettavo e ancora caldo quando li ho sbattuti in bocca. Mi vedevo lavorare al mercato mattutino o contrattare con le tribù delle colline per i loro prodotti artigianali. Qualunque cosa fossi stato nella mia vita passata in Tailandia, sicuramente non era un autista di autobus o un capotreno. D'ora in poi, viaggerei verso nord, nella mia ultima incarnazione, nella privacy condizionata.

ALAN BROWN è l'autore del romanzo pluripremiato Collo di Audrey Hepburn. Ha scritto e diretto il suo primo lungometraggio, Libro d'amore, presentato in anteprima al 2004 Sundance Film Festival.

Chiang Mai è 531 miglia a nord di Bangkok; ci sono voli navetta giornalieri tra le città. La rotta 217-mile da Chiang Mai a Mae Hong Son è ben tenuta e facile da guidare; il mio viaggio è durato due giorni. Le auto a noleggio convenienti sono prontamente disponibili.

DOVE ALLOGGIARE
Four Seasons Resort Chiang Mai Ville eleganti con vista sulle risaie nella Mae Rim Valley, a 30 minuti in auto fuori da Chiang Mai. Il centro benessere utilizza erbe locali e oli aromatici. DOPPIE DA $ 375. 502 MAE RIM SAMOENG OLD RD., RIM TAI; 800 / 819-5053 O 66-53 / 298-181; www.fourseasons.com/chiangmai

Muang Pai Resort Case in teak a telaio A, ai piedi delle colline a circa quattro miglia a nord di Pai. DOPPIE DA $ 21. 94 MOO 4, BAAN MOR PAENG, T. MAE NATOENG, PAI; 66-53 / 270-906; //muangpai.infothai.com

Cottage Rim-Pai Sistemazioni di base con docce calde lungo il fiume Pai. DOPPIE DA $ 10. 99 / 1 MOO 3 VIANGTAI, PAI; 66-53 / 699-133; www.rimpaicottage.com.

Tara Mae Hong Son Hotel Questo hotel con camera 104 si affaccia su un rigoglioso giardino e un piccolo ruscello. DOPPIE DA $ 53. 149 MOO 8, PANG MOO, MAE HONG SON; 66-53 / 611-021; www.imperialhotels.com

DOVE MANGIARE
Ristorante Aroon Uno dei preferiti della cucina nordica, proprio di fronte al vecchio fossato della città. CENA PER DUE $ 7. 45 KOTCHASAN RD., CHIANG MAI 66-53 / 276-947

Tutto sul caffè Le torte e i dolci fatti in casa in questo bar sono perfetti per la colazione. COLAZIONE PER DUE $ 3. CHAISONGKRAM RD., PAI; 66-53 / 699-429

Ristorante Bai Fern Insalate thailandesi fresche e piatti cinesi a base di noodle. CENA PER DUE $ 6. 87 KHUNLUMPRAPAS RD., MAE HONG SON; 66-53 / 611-374

Ristorante Bai Fern

Ristorante Aroon

Tutto sul caffè

Four Seasons Resort Chiang Mai

Venti minuti fuori da Chiang Mai, con le ville a bordo piscina 12, oltre ai padiglioni che si affacciano sulle risaie, i due bufali indiani dell'hotel e la Mae Rim Valley. Dirigetevi alla scuola di cucina in legno per un tuffo di una giornata nella cucina tradizionale tailandese. Dirigetevi verso il mercato locale per gli ingredienti, partecipate a una tradizionale benedizione della casa dello spirito thailandese, preparate i tagliatelle al curry giallo della regione con pollo,Khao Soi Gai,e goditi i tuoi lavori nella sala da pranzo all'aperto, circondata da giardini paesaggistici e una cascata spumeggiante.

Tara Mae Hong Son Hotel

Cottage Rim-Pai

Muang Pai Resort