Malaria In Aumento!

Solo pochi giorni prima di tornare a casa dal Kenya, una donna britannica di 23, chiamiamola Mary, ha iniziato a sentirsi stordita. Il giorno seguente, lei stava lottando con quello che sembrava una sbornia, ma non lo era; avvertendo problemi, ha visitato un ospedale. L'istinto di Mary era sano: era stata abbattuta dalla malaria. Sfortunatamente, la sua diagnosi è arrivata troppo tardi. All'inizio della terza mattina, cadde in coma e morì.

La maggior parte dei viaggiatori pensa alla malaria come alla malattia di ieri, alla pestilenza di esploratori muniti di casco che si sono fatti strada attraverso il Congo. Infatti, ci sono 300 per 500 milioni di casi di malaria ogni anno. Di questi, 1.5 a 2.7 milioni risultano in morte. La maggior parte delle vittime della malaria sono colpite dalla povertà, spesso bambini, senza accesso al moderno arsenale di farmaci antimalarici. Ma con i viaggi internazionali che aumentano di circa il 7 ogni anno, un numero crescente di viaggiatori occidentali è esposto alla malattia.

Ogni anno, 1,200 a 1,500 i viaggiatori americani vengono ricoverati con la malaria al loro ritorno a casa. Complessivamente, moltissimi viaggiatori nordamericani ed europei di 30,000 sono afflitti ogni anno, anche se i viaggiatori occidentali raramente muoiono a causa della malattia. (Maria fu sfortunata: acquisì l'unico ceppo che può essere fatale per gli umani, gli altri sono semplicemente gravemente debilitanti). Tuttavia, come specie, siamo particolarmente suscettibili di arroganza. Un sondaggio ha rilevato che metà dei viaggiatori che attraversavano l'aeroporto di Nairobi non assumevano i farmaci antimalarici come indicato. (I medici di Mary non sono sicuri, ma potrebbe rientrare in questa categoria.) Sempre più spesso, anche il viaggiatore saggio è a rischio. Gli epidemiologi notano con allarme che la malaria sta diventando resistente a tutti i farmaci conosciuti, proprio in un momento in cui le destinazioni del Terzo mondo sono diventate popolari.

Per secoli, si pensava che la malattia fosse causata dalle umide effervescenze delle paludi; da qui il suo nome: mal aria"aria cattiva". In realtà, la malaria è causata da un parassita, un protozoo microscopico del genere Plasmodium, che viene trasmesso dalle zanzare, in particolare dalle zanzare del genere Anopheles. Sebbene Anofele le zanzare si trovano in tutto il mondo, la malaria è limitata principalmente ai tropici. Il 90% dei casi si verifica nell'Africa sub-sahariana e due terzi del restante percentuale di 10 in sei paesi: India, Brasile, Sri Lanka, Vietnam, Colombia e Isole Salomone. Negli ultimi anni la malaria si è insinuata nelle repubbliche meridionali dell'ex Unione Sovietica. Un tempo limitato alle aree rurali, ora minaccia i centri urbani dei tropici: Nairobi, Abidjan, Dakar, Calcutta, Delhi.

Anche se alcuni epidemiologi sostengono che il riscaldamento globale potrebbe spingere la malaria, prevalente negli Stati Uniti sudorientali nel 18esimo secolo, di nuovo in questo paese, la maggior parte concorda sul fatto che, a meno che non torniamo a vivere nelle zone di riposo tra le pozze di acqua stagnante, saremo bene. Tuttavia, alcune nazioni occidentali hanno avuto alcuni strani incontri con la malattia. L'anno scorso l'Australia ha riportato il suo primo caso di "malaria dell'aeroporto": un uomo del Queensland ha contratto la malattia dopo essere stato morso da una zanzara che apparentemente aveva fatto l'autostop su un volo internazionale. Casi simili sono sorti intorno ai principali aeroporti in Spagna, Inghilterra, Francia e Svizzera, dove l'Organizzazione mondiale della sanità con sede a Ginevra attira un flusso costante di lavoratori e visitatori provenienti da paesi afflitti dalla malaria. Un medico ha anche descritto un episodio della cosiddetta malaria stopover, in cui una manciata di viaggiatori si ammalavano dopo che l'aereo era stato rifornito di carburante nell'Africa occidentale.

Tali casi sono estremamente rari, il che è altrettanto positivo, dal momento che non c'è molto che si possa fare per prevenirli. La regolare "malaria del viaggiatore", tuttavia, richiede tutta la vostra attenzione.

Tra i numerosi ceppi del parassita della malaria, quattro infettano gli umani. Plasmodium vivax, che può rimanere addormentato nel fegato per diversi anni, si trova in tutto il mondo; non trattato, può causare affaticamento ricorrente e invalidante. La varietà mortale, Plasmodium falciparum, può uccidere entro 24 dall'esordio dei sintomi. Tutti e quattro i ceppi funzionano più o meno allo stesso modo. Una volta nella circolazione sanguigna, il parassita si dirige verso il fegato e fa la bottega. Dopo circa due settimane, rientra nel flusso sanguigno e inizia a infettare globuli rossi, farli scoppiare, inghiottire l'emoglobina e intasare i capillari cerebrali, moltiplicandosi rapidamente mentre affama il tuo corpo di ossigeno.

Solo a questo punto compaiono sintomi esteriori: stanchezza, anemia, vertigini, febbre o brividi, nausea. In breve, la malaria si sente come il jet-lag, l'influenza, o l'avvelenamento da cibo, i suoi sintomi facilmente attribuibili a qualsiasi numero di disturbi che colpiscono il viaggiatore medio. Questo è esattamente ciò che lo rende così insidioso. I medici americani spesso non pensano di diagnosticarlo. Anche se i medici africani lo fanno (lo slogan "La febbre è uguale alla malaria, a meno che non sia provato diversamente"), potrebbero non avere il farmaco per curarlo. Tuttavia, il messaggio è chiaro. "Se non ti senti del tutto giusto, prendilo sul serio", dice Mary Galinski, fondatrice e presidente della Malaria Foundation International. "Menzione la malaria al tuo medico e non aver paura di essere persistente."

il farmaco antimalarico di scelta era una piacevole piccola profilassi chiamata clorochina. Quello che la pillola anticoncezionale era per il sesso, la clorochina era per la malaria: armato di pillole di clorochina, l'intrepido viaggiatore poteva visitare l'angolo più appesantito della maggior parte delle zanzare della terra completamente protetto contro le devastazioni della malaria. Ma i giorni della supremazia della clorochina sono finiti. Fatta eccezione per alcune aree selezionate in America Centrale, Caraibi, Nord Africa e Medio Oriente dove la droga è ancora efficace, la clorochina non è più la panacea che era una volta; la malaria ha sviluppato resistenza ad essa. Una nuova generazione di farmaci antimalarici è aumentata nella scia della clorochina, con vari gradi di efficacia in diversi paesi, a seconda di quale varietà di malaria prevale. Di questi farmaci, il migliore e più ampiamente prescritto è meflochina. Meglio conosciuto con il suo marchio, Lariam, la meflochina previene la malaria in molte parti del mondo, ed è considerata al rialzo della percentuale di 97 efficace.

Il problema con meflochina sono i suoi effetti collaterali, o almeno la voce di essi - tutto, da lieve nausea e vertigini a sogni allucinatori e psicosi conclamate. Ultimamente, la Gran Bretagna ha sperimentato qualcosa di uno spavento di Lariam, alimentato da notizie sensazionali di sospetto validità. (In un momento degno della Twinkie Defense, un preside della scuola ha incolpato Lariam per la sua appropriazione indebita di fondi educativi.) Il risultato è stato sfortunato: il numero di casi di malaria tra i viaggiatori britannici è aumentato di cinque volte nell'ultimo anno, in gran parte perché le persone hanno è stato spaventato dalla migliore droga antimalarica.

Ma secondo il dott. Hans Lobel, ricercatore di malaria presso i Centers for Disease Control di Atlanta, non ci sono prove concrete che la meflochina causi in realtà reazioni psicotiche diffuse. Descritto da un ricercatore come "l'esperto mondiale di psicosi meflochistiche", Lobel ha eseguito o analizzato dozzine di studi e indagini sugli effetti collaterali di meflochina e dei suoi parenti antimalarici. Un problema che ha riscontrato è che molti presunti effetti collaterali - insonnia, indigestione, nausea - sono sintomi che potrebbero verificarsi per ragioni molto più banali. Nel complesso, ha trovato, meflochina è "ben tollerata come clorochina". L'incidenza di gravi reazioni psicologiche a meflochina è di circa una in 13,000 - che, osserva Lobel, è di un sedicesimo l'incidenza nella popolazione generale. "Non è una prova che non accada", dice Lobel, "ma lo rende meno probabile". (I miei stessi genitori, che hanno preso meflofachina durante un recente viaggio in India, hanno espresso sorpresa quando ho chiesto degli effetti collaterali: non ne avevano mai fatto esperienza, né nessun altro nel loro gruppo di tour.)

In pochi anni potrebbe non importare quale farmaco antimalarico si prende. La malaria sta diventando resistente a tutti loro. Già nel nord della Thailandia, lungo il confine con la Birmania, la meflochina non funziona più. E l'unica profilassi ancora efficace là, la doxiciclina, non funziona come una volta. "Non esistono farmaci curativi [per quel ceppo di malaria] che siano adatti a tutti", afferma il dott. Amir Attaran, fondatore del Malaria Project, un gruppo di pressione. "Se ti trovi nel nord della Thailandia, anche se hai fatto tutte le cose giuste, preso la medicina giusta e hai la malattia, la tua unica speranza è pregare". Alcuni ricercatori temono che entro un decennio, Plasmodium falciparum, il ceppo letale della malaria, potrebbe sviluppare la resistenza a più farmaci.

A peggiorare le cose, ci sono pochi nuovi farmaci antimalarici all'orizzonte. Secondo un rapporto 1996 della National Academy of Sciences, non una singola società farmaceutica occidentale ne sta sviluppando una. Con il finanziamento federale e internazionale della ricerca sulla malaria che si aggira a un livello pietoso, dice Attaran, "non ci vuole uno scienziato missilistico per vedere dove saremo tra dieci anni".

Alan Burdick, ex redattore scientifico presso il Rivista del New York Times, è al lavoro su un libro sulle specie invasive che sarà pubblicato da Farrar, Straus & Giroux il prossimo autunno.

Misure preventive
Primo: "Assolutamente, vedi il tuo medico prima di un viaggio ai tropici", dice il dott. Amir Attaran, fondatore del Progetto Malaria. (Se non si è sicuri se si è a rischio di contrarre la malaria dove si sta andando, consultare il sito Web del Centers for Disease Control: www.cdc.gov/travel. Elenca i rischi per la salute per le destinazioni in tutto il mondo e fornisce informazioni aggiornate su quale farmaco antimalarico è raccomandato per quale destinazione.) Mostra al tuo medico una copia del tuo itinerario. Ogni farmaco antimalarico ha un diverso grado di efficacia in diverse parti del mondo. A seconda dei piani di viaggio, potrebbe essere necessario mettere in valigia fino a tre diversi farmaci.

Secondo: "Prendi le droghe!" dice Attaran. "Il numero di persone che pensano che una droga abbia proprietà magiche se è trasportato in una valigia è incredibile, non è un talismano, non puoi appenderlo al collo come l'aglio, prendilo e prendilo regolarmente, è la tua unica difesa ". La maggior parte dei profilassi della malaria deve essere ingerita per almeno quattro settimane dopo il ritorno dal viaggio; non dimenticare di farlo

Terzo: Evitare le zanzare. (Certo, come speri di attirarli). Indossare maniche lunghe e pantaloni, in particolare durante le ore serali quando gli insetti sono più attivi. Imballa una zanzariera e dormi sotto. Brucia le bobine degli insetti durante la notte Se viene data una scelta, prendi la stanza d'albergo con gli schermi delle finestre. E indossare un repellente. I marchi contenenti deet sono particolarmente efficaci; una concentrazione percentuale 30 sarà sufficiente. (Una volta ho rovesciato un po 'di tutto il mio coltellino svizzero e sciolto la plastica.) La citronella, a volte preferita come repellente "naturale", funziona ma non così, richiedendo un'applicazione quasi oraria.

Una volta a casa, tieni d'occhio la tua salute per qualche settimana. In caso di improvvisa febbre o malattia, non esitare a chiamare il medico. E assicurati di dirgli dove sei appena stato.