All'Interno Della Zona Umida Del Brasile

Appena a sud dell'Amazzonia si trovano le vaste pianure centrali dello stato del Mato Grosso, il Texas del Brasile. Solo l'occasionale farfalla blu morpho a forma di piattino, con dimensioni di un piattino, o un'aquila blu dal petto giallo che attraversa la savana, ti ricorda che sei nel Sud America tropicale. Gran parte della carne bovina del paese è prodotta qui, così come i suoi cowboy, conosciuti come campeiros. Di solito portano a facão, un grosso coltello affilato come un rasoio, infilato nelle loro cinture, proprio come fanno i gauchos dell'Argentina. E come i cowboys ovunque, i loro volti sono scuri e screpolati e indossano bandane rosse intorno al collo. Ma qui, anche quando sono a cavallo, sono spesso fino alle loro cosce in acqua, lottando per mantenere il loro bestiame da vagare in profondità nella palude. Questo perché attraverso queste pianure apparentemente infinite si estende la più grande palude sulla terra: il Pantanal do Mato Grosso.

Durante le piogge estive, che durano da ottobre a marzo, il Pantanal inonda un'area quasi due volte più grande dell'Inghilterra, riversandosi in Paraguay e Bolivia e formando un lago di proporzioni oceaniche. Questa epica zona umida (palude significa "palude" in portoghese) ospita forse la più sorprendente concentrazione di fauna selvatica nelle Americhe.

Per le quattro ore che ci sono volute io e mia moglie da dove il nostro aereo è atterrato a Campo Grande, la capitale del Mato Grosso do Sul, fino al bordo del Pantanal, non abbiamo visto quasi nessuno. Gran parte della terra è disabitata, più della metà è destinata a grandi allevamenti di bestiame isolati. Era a uno di questi enormi ranch, il Fazenda Caiman, che eravamo diretti. Mentre sfrecciavamo tra praterie punteggiate da piccoli alberi contorti e termali alti due metri e mezzo, oltrepassando branchi di zebre scarni, bianchi e gibbosi, iniziai a notare i cartelloni raffiguranti i mammiferi in via di estinzione del Pantanal: il formichiere gigantesco, il giaguaro, la criniera lupo, che è più snello e più duro della sua controparte nordamericana. SONO UN LUPO, MA NON SONO MALE, legge il cartellone del lupo. PER FAVORE AIUTATEMI DI SOPRAVVIVERE.

Quando ci avvicinammo alla Fazenda Caiman, i prati cedettero a un paesaggio di foresta allagata e acqua aperta. Caimans, una versione sudamericana del coccodrillo, giaceva immobile come tronchi arenati sotto il ponticello occasionale lungo la strada stretta e polverosa, che, spesso come no, si trova sott'acqua. La fazenda, un ranch di lavoro, sostiene 28,000 capo del bestiame sui suoi ettari 130,000, ma parte di esso è un rifugio ecologico; oltre a terreni protetti e strutture di ricerca, ne ha quattro pousadas, o locande, dove i visitatori possono soggiornare. Il nostro lodge principale, un edificio basso in legno e pietra con camere 11, circondava una grande piscina e formava appena un'ammaccatura nella linea dell'orizzonte.

Erano passati 20 da quando ho visitato per la prima volta il Pantanal, e in quel momento il Brasile sembrava aver subito un cambiamento epocale nella consapevolezza ecologica. In 1988 Chico Mendes, attivista ambientale e leader dei tappatori di gomma dell'Amazzonia, è stato ucciso da allevatori intenzionati a convertire la foresta pluviale in pascolo. L'omicidio ha galvanizzato il movimento verde brasiliano e attirato l'attenzione globale sulla distruzione sfrenata delle più grandi riserve tropicali del mondo. La solida legislazione per la protezione dell'Amazzonia è stata finalmente introdotta alla fine degli anni Novanta, ma la deforestazione, che non è mai cessata del tutto, è ripresa in alcune parti del bacino. Tuttavia, lo sforzo fatto per salvare la foresta pluviale dell'Amazzonia ha avuto effetti positivi. Anche le domande sollevate sull'equilibrio delle preoccupazioni economiche con quelle ecologiche hanno incoraggiato alcune soluzioni. Sebbene solo una piccola parte del Pantanal sia accantonata come un parco nazionale, in alcuni ranch l'allevamento ha raggiunto un inaspettato equilibrio con l'habitat naturale.

Il proprietario della Fazenda Caiman, Roberto Klabin, un barone di carta che risiede a San Paolo, fa parte di una nuova razza di allevatori che si vedono non semplicemente come uomini d'affari ma come custodi della fauna selvatica sulla loro proprietà. Può sembrare un matrimonio strano, ma per il momento funziona. Klabin, sceso da San Paolo per la sua visita mensile, ci ha detto che una volta la fazenda faceva parte di una diffusione molto più ampia chiamata Estância Miranda, creata dagli investitori britannici in 1912 (in un momento in cui gli inglesi stavano anche comprando terreni in Patagonia e il Texas Panhandle). In 1950 è stato acquistato da Wolff Klabin e da un gruppo di uomini d'affari brasiliani e successivamente è stato diviso tra i membri della famiglia Klabin. Roberto Klabin è l'unico erede che sta completando l'attività di allevamento con il turismo. Egli considera la flora e la fauna del Pantanal come un patrimonio, come risorse da gestire insieme al suo bestiame. Potrebbe non essere una visione romantica, ma sembra sia dal punto di vista economico che ambientale. (Non a caso, Klabin è anche presidente della Fundação SOS Mata Atlântica, una delle più grandi ONG brasiliane, dedita alla conservazione della foresta pluviale sulla costa atlantica del paese.)

Fondato 16 anni fa, il Refúgio Ecológico Caiman del ranch ha promosso sforzi di conservazione come il Blue Macaw Project, che spera di mantenere l'uccello (noto anche come Ara giacinto) dall'estinzione identificando e proteggendo i suoi terreni di nidificazione. Questo grande pappagallo molto intelligente può arrivare fino a $ 65,000 sul mercato nero e, come mi ha detto un rivenditore di New York, può essere addestrato a rispondere al telefono. Si pensa che siano 4,000 nel Pantanal e altre ancora nell'Amazzonia e nel Brasile nord-orientale. Si accoppiano a vita e producono solo due uova ogni due anni; è probabile che solo uno di ogni coppia di pulcini raggiunga la maturità. Sulla fazenda erano abbondanti e facili da vedere, seduti tra i rami di manduvi alberi, dai cui tronchi escono i loro nidi.

Il Blue Macaw Project e altri programmi - studi comportamentali di pipistrelli e giaguari e altri uccelli - sono stati lanciati in collaborazione con noti biologi delle università brasiliane e con fondazioni private qui e all'estero. Il Refúgio Ecológico Caiman è considerato da molti un programma pionieristico in una fusione piuttosto straordinaria di turismo, allevamento e ricerca scientifica.

Nel mio primo viaggio al pantanal, la parola ecologia è stato pronunciato solo da pochi biologi brasiliani, e l'ecoturismo doveva ancora nascere. Questo non vuol dire che il governo del Mato Grosso intendesse lasciare il Pantanal come era; sperava di capitalizzare su questa magnifica palude invitando le persone a cacciare e pescare lì. Per generare interesse straniero, gli ambasciatori di vari paesi sono arrivati ​​in aereo da Brasilia e sono stati incoraggiati a sparare contro i caimani e gli emù, le cicogne, gli ibis, gli aironi e le dozzine di altre specie di uccelli acquatici. Forse perché avevo passato nove mesi a fare ricerche su un libro sull'Amazzonia e poi vivevo in Brasile, sono stato invitato anch'io. Sono andato, ma invece di prendere un fucile ho preso il binocolo e la mia copia ben indossata di Rodolphe Meyer de Schauensee Guida agli uccelli del Sud America.

Dopo aver volato a Cuiabá, la capitale del Mato Grosso, fui raggiunto dal protocollo del capo dello stato, un brasiliano di origine prussiana e francese con i baffi da spazzolino che parlava nostalgicamente di Hitler. Era fedele a un tipo di emigrato allora comune nel Mato Grosso, che era diventato un rifugio per gli ex nazisti dopo la seconda guerra mondiale (la maggior parte è morta da allora). Il Comendador Jayme, come fu chiamato il nostro bizzarro uomo dei flack, trasportò un gruppo di noi giù a Poconé, sul bordo sud-occidentale del Pantanal, e ci portò in macchina sulla Transpanteneira, una strada la cui costruzione era iniziata negli anni settanta e poi abbandonata dopo Miglia 92 (il costo di completare questo tratto di strada solitario probabilmente avrebbe mandato in bancarotta lo stato). Non avevo mai visto niente come il numero e la varietà di uccelli enormi e spettacolari che ho visto qui. In retrospettiva, l'Amazzonia, dove gli uccelli sono spesso nascosti nel baldacchino della giungla, i piedi 150 da terra, sono stati una delusione. Qui, la rete di fiumi e pozze d'acqua che attraversavano gli ampi spazi rendevano facile l'individuazione e la facilità di ripresa.

Jayme ci portò anche sul fiume Cuiabá in un motoscafo, dal quale gettiamo grandi cucchiai d'argento nell'acqua torbida. Era la pesca sportiva senza sport; ogni calco ha portato un dorado, tremante, dorado 30, che sembra un salmone ed è altrettanto delizioso, ma appartiene allo stesso gruppo di pesci del piranha; ci sono tre diverse specie di piranha nel Pantanal. (Le frenesie di alimentazione collettiva per le quali i piranha sono noti non sono ben comprese. I pantaneir nuotano regolarmente tra loro e raramente vengono attaccati, a meno che non siano già sanguinanti).

Salutando la nostra spaventosa escort, abbiamo trascorso alcuni giorni con un biologo che studiava i capibara del Pantanal. Questi sono i più grandi roditori sulla terra; di dimensioni mastiff, con musi a forma di scatola, sembrano creature evocate da Lewis Carroll. Fu questo Pantanal, con la sua strana vita animale e territori inesplorati, ad attrarmi. Aveva anche attirato l'antropologo Claude Lévi-Strauss, che ha lavorato sul campo qui negli 1930. Lo ha definito un "paesaggio da sogno". Era affascinato dalle mandrie di zebù che portavano "rifugio sulle cime delle collinette che sembrano ars fluttuanti" e dalle greggi di grandi uccelli che formavano "fitte isole bianche e rosa, meno piumose che non le fan-like fogliame della palma carandà, le cui foglie secernono una preziosa cera, e le cui zolle sparse offrono l'unica interruzione nelle viste ingannevolmente sorridenti di questo deserto acquatico. " Nonostante gli ex nazisti, i cacciatori e il governo brasiliano, il paesaggio che descriveva era ancora qui. Avevo il senso, come raramente ho avuto da allora, di essere in qualche luogo del tutto diverso da qualsiasi altro posto al mondo.

Ritornando al Pantanal, questa volta a sud, temevo che il boom dell'ecoturismo avrebbe eroso e confezionato gran parte del carattere selvaggio della regione. Non era così. Nel giro di soli quattro giorni, abbiamo trovato le impronte di un giaguaro e un tapiro (il più grande mammifero del Sud America: legato al rinoceronte, sembra un ippopotamo pigmeo) e ha visto, non più di 50 iarde davanti a noi, la figura furtiva di un agouti, un roditore dalla grossa macchia bianca, grosso come un coniglio, che porta in bocca i suoi piccoli. Abbiamo spaventato una mandria di pecari dalle labbra bianche che stava picchiando e sbuffando e strappando il terreno della foresta e guardandoli precipitare nel sottobosco. Vedemmo una tayra, una parente della lontra, che si arrampicava su un albero che aveva la vita schiacciata da un fico strangolatore, l'equivalente vegetale di un'anaconda e spessa come le serpentine a spirale del serpente. Vedemmo scimmie urlatrici nere e cappuccini, uno con un bambino sulla schiena, che saltellava tra gli alberi, i giovani cappuccini abbastanza curiosi da venire dentro 20 a pochi passi da noi.

Le nostre giornate sono cominciate all'alba. Dopo colazione andavamo a piedi o in mountain bike, a cavallo o in jeep. Victor do Nascimento, il figlio di 37 di un campeiro locale, che lavora come guida al lodge, è andato con noi. Una mattina noi vagammo attraverso una striscia di acuri palme. Victor ci ha detto che il bestiame mangia i frutti del acuri e defecare le fosse, che sono la principale fonte di cibo per l'ara giacinto, quindi i palmi sono effettivamente essenziali per l'ecosistema della zona. Un altro giorno, abbiamo fatto una gita sul fiume Aquidauana, che delinea il confine settentrionale della fazenda e ospita una straordinaria varietà di tucani, parrocchetti e martin pescatori. Dei soli martin pescatori ci sono cinque sottospecie, ognuna con una propria nicchia ecologica, segni distintivi e comportamenti.

Di sera abbiamo mangiato pesce locale come PACU (Ha grossi molari per aprire le noci che cadono nell'acqua) e ha bevuto caipirinhas, la versione brasiliana di un margarita, fatto con cachaça (rum incompletamente raffinato), zucchero e lime. Dopo cena, siamo stati raggiunti dagli altri sei ospiti per film, diapositive e conferenze. Da questi abbiamo appreso che sebbene esistano mappe satellitari dettagliate dell'intera palude, tanto è densamente opaco con liane, cespugli e viti che rimane in gran parte inesplorato. Questo potrebbe spiegare, più della buona volontà del governo o delle buone intenzioni degli allevatori, perché gran parte del Pantanal è ancora incontaminata.

Quando le piogge si fermano, il Pantanal si asciuga, quasi. L'acqua indugia in lagune e baie, che sono soffocate dal pesce - una concentrazione di cibo sufficiente a sostenere l'avifauna della regione attraverso il rigore del corteggiamento e della riproduzione. Cicogne di legno e cicogne maguari e cicogne di jabiru; molti tipi di aironi, limpkin e garzette; e altri grandi uccelli trampolieri si radunano in colonie riproduttive sparse su acri, il rumore può essere sentito per miglia. A seconda del periodo dell'anno e del livello dell'acqua, diverse specie di uccelli sono costantemente in arrivo e in partenza, alcune per il Nord America, alcune per la punta del Sud America, alcune per il Pantanal settentrionale, che non si asciugano tanto.

Con l'aiuto di Victor, sono stato in grado di identificare le specie di uccelli 125. Delle specie conosciute 650 del Pantanal, 360 è stato avvistato nella fazenda, la maggior parte di loro da Victor. Victor non parlava inglese, ma conosceva i nomi inglesi difficili di tutti gli uccelli, così evocativi della rauca ornithodiversity che incontravamo ogni volta che uscivamo insieme: il tucano toco, il pappagallo dalla testa squamosa, il peperonata dai capelli arruffati, il gufo pigmeo ferruginoso. Alcuni di loro, come l'ibis, avevano grandi nomi locali, come ad esempio xumbú e curicaca, in Tupi, Guarani o altre lingue indigene.

Victor dubitava che nel Pantanal ci fossero ancora specie di uccelli non ancora scoperte. È una mecca per gli ornitologi, e alcuni degli ornitologi più famosi del mondo hanno fatto inventari di specie, ma nessuno sa davvero cosa ci sia dentro. Trovo questa misteriosità, l'idea che ci sia ancora, da qualche parte, una profusione così incomprensibile della vita, rassicurante.

Per esempio, poco o nulla è stato fatto sulle farfalle del Pantanal, che sono ancora più varie degli uccelli. Provenendo da una lunga serie di collezionisti di farfalle, iniziata nella Russia di 1830, ero incuriosito. In 1970, ho trascorso del tempo in Giamaica alla ricerca di una piccola farfalla blu metallico nella famiglia Lycaenidae (a cui si è specializzato Vladimir Nabokov). Era stato chiamato Hairstreak di Shoumatoff da mio padre, che ha raccolto i primi esemplari negli 1930 sotto la tutela di suo zio, un altro lepidotteri russo-emigrato. Nel Pantanal, sono riuscito a individuare un cugino sudamericano sbrindellato dei monarchi che emigrano in tutto il Messico dagli Stati Uniti e dal Canada ogni autunno. Era un'arancia più scura, quasi rossa, con venature nere più spesse. I particolari dei suoi movimenti stagionali sono sconosciuti.

Ho anche notato, spuntando tra polpette di mucca, funghi allucinogeni del genere Psilocybe. Non avevo preso funghi da 1976 (in un concerto di Jimmy Cliff), ma per qualche ragione ne ho presi una dozzina, li ho asciugati e li ho portati con noi a San Paolo. Siamo stati con Kim Esteve, un collezionista d'arte contemporanea, e la sua compagna, Barbara Leary, l'ultima moglie di Timothy Leary. Barbara ha detto che li avrebbe presi se li avessi presi prima e poi abbiamo aspettato 45 minuti per vedere cosa fosse successo. Ho esitato. Questi erano senza dubbio funghi psilocibina, ma quali specie? Queste specie variano considerevolmente nella potenza e tossicità dei loro alcaloidi. Uno degli amici artisti di Kim aveva un libro sul genere con fotografie di dozzine di membri, ma nessuno apparteneva al Mato Grosso. Alla fine, ci siamo beccati e li abbiamo buttati nel water. Abbiamo deciso di lasciare che menti più intatte si applicassero a questo aspetto inesplorato del Pantanal.