In Che Modo Google Maps Registra Le Località Remote

Nel parcheggio di ghiaia a Rainbow Beach, un luogo popolare e tranquillo a St. Croix, nelle Isole Vergini americane, Google Mara Harris sta lottando per stare in piedi. Il suo cavallo, Firefly, continua a spostarsi nervosamente ea calpestare. "Probabilmente non è abituata al peso extra", afferma Jennifer Olah, proprietaria di Cruzan Cowgirls, una squadra locale di soccorso per cavalli che organizza tour in spiaggia. Il peso extra è un aggeggio 40-sterlina legato alla schiena di Harris: il Google Trekker. La fotocamera rig personalizzata, che cattura le immagini per il programma Street View di Google, si trova in uno zaino in stile militare e ha un'estensione imponente sormontata da un grande globo verde. Spesso le persone lo scambiano per un jet pack.

Prendo tutto questo da sopra il mio cavallo, Crow, che è più interessato a sgranocchiare l'erba in sordina che con l'appendice curiosa di Harris. Ma poi, le nuvole che si erano improvvisamente radunate cominciano a cedere. Un tecnico di Google si prepara a recuperare un sacco della spazzatura nero per proteggere gli obiettivi del Trekker. A quanto pare, se c'è una cosa che equivale a meno di un cavaliere extra-pesante che indossa un robot, sta avendo un sacchetto di plastica che sventola sopra le loro teste. Firefly si schianta, girando nel parcheggio, Harris e il Trekker quasi si lasciano sfuggire, prima che lei riesca a ottenere un ammirevole salvataggio e il diritto di se stessa.

Siamo a St. Croix perché la più grande delle Isole Vergini è quasi impossibile da navigare con Google Maps. "In questo momento, se provassi ad arrivare all'aeroporto, ti metterebbe in Estate Kingshill, che non è l'aeroporto", dice Kirk G. Thompson, l'uomo di riferimento locale per lo sforzo di Google di mappare l'isola, sopra un caffè all'Avocado Pitt di Christiansted, la città più grande dell'isola. "E un aeroporto è una cosa piuttosto grande da non perdere!" E i giardini botanici, una delle destinazioni Top 10 dell'isola? "Questo ti manda da qualche parte nella foresta pluviale." Thompson lavorò per la tecnologia e le compagnie esterne (con un periodo al dipartimento di stato americano) sulla "terraferma" prima di venire a St. Thomas, poi a St. Croix, dove, scherza , "St. I Thomians si rilassano ". È proprietario di N2 the Blue, un famoso negozio di articoli per immersione a Frederiksted, che è così entrato a far parte della mappatura di Google. Come sottolinea, invece di dare indirizzi esatti, i crociati tendono a dire cose del tipo: "gira a destra nella casa rosa", che funziona bene, finché la casa non è dipinta di blu. Ma se dovessimo aprire Google Maps e provare a utilizzarlo per trovare la nostra strada attraverso l'isola, avremmo poche possibilità di successo. Gestisce una mappa turistica colorata in una serie di opuscoli. "È più accurato."

È difficile sopravvalutare l'ubiquità di Google Maps nel mondo moderno, e mai più di quando viaggiamo. Una ricerca su Google su cinque è correlata alla posizione e la figura salta a una su tre quando la ricerca viene eseguita su un dispositivo mobile. Quando porti un Uber al tuo Airbnb (che hai incassato su Street View) e poi trovi un posto dove mangiare usando TripAdvisor, stai facendo affidamento sui dati di Google Maps. Durante una recente escursione a Finger Rock, in Arizona, ho perso la pista. Ho inciampato per un po 'e stavo per tornare indietro quando, in un momento di disperazione casuale, ho aperto Google Maps. Io (o il piccolo punto blu che ero io) era solo un po 'a sinistra del sentiero debole nella vita reale, ma ridicolmente chiaro sulla mappa.

Chiunque dai fotografi professionisti ai viaggiatori può richiedere un prestito fotografico.

La mappa non è il territorio, dice il vecchio detto, ma l'app è il mondo. Eppure Google Maps è tutt'altro che infallibile. Sembra che ogni settimana ci sia una storia di turisti che sono stati diretti in un vialetto privato anziché in un parco nazionale. In 2010, il Nicaragua ha accusato Google Maps di un'invasione fuorviata del Costa Rica. Per qualcuno come Thompson, una mappa inaffidabile è solo un male per gli affari. "Potresti aver avuto il miglior tempo in immersione o a cavallo", dice. "Ma se ti perdi, ciò potrebbe rovinare l'intera esperienza." In altre parole, man mano che la nostra fiducia in Google Maps cresce, quando ci perdiamo, potremmo inconsciamente portarlo a destinazione. I viaggiatori ora si aspettano che il "caffè" per la punzonatura su Google Maps visualizzi tutti i caffè nelle vicinanze. La posta in gioco per gli imprenditori è enorme. Non essere rilevabile su Google Maps è come non essere individuabile in una ricerca su Google: tu sei, in sostanza, invisibile.

Sempre di più, il nostro movimento nel tempo e nello spazio è mediato tramite schermi. Per quanto fosse felice di essere messo sulla strada giusta in Arizona, l'episodio ha sollevato la vera questione di ciò che la dipendenza dagli smartphone ci fa. La ricerca ha dimostrato che le persone che si affidavano al GPS erano meno capaci di disegnare le città in cui vivevano in modo adeguato e meno capaci di creare una mappa mentale approssimativa in cui erano state. Forse ho già perso un po 'della mia capacità di rilevare oggetti nel mondo reale, come i segni del sentiero.

Viaggiamo per vedere nuovi posti, ma questa bussola onnipotente può confinare e limitare la nostra conoscenza. Uno dei modi in cui impariamo, dopo tutto, è commettere errori. Essere da qualche parte nuovi dovrebbe significare inciampare nei luoghi per sbaglio, o trattare con i locali in una lingua sconosciuta, o anche essere così immersi in un posto che non importa se si perde la strada. Tuttavia, anche quando vogliamo viaggiare fuori dai sentieri battuti, ci aspettiamo ancora di essere mostrati esattamente dove si trova. E forse questo ci libera dall'ansia e dal fastidio di trovare la nostra strada, permettendoci di essere più nel momento.

Agli albori di Street View, l'enfasi era "offrendoti un'esperienza di viaggio virtuale", afferma Luc Vincent, senior director of engineering di Google e lead engineer di Street View. Il programma si è evoluto da quelle origini un po 'ingannevoli; le immagini acquisite da Street View ora rendono effettivamente le mappe migliori. L'ante è stata aumentata ulteriormente, in quanto gli utenti hanno iniziato a prevedere non solo mappe accurate delle loro destinazioni, ma anche immagini panoramiche. "La gente voleva vedere più dettagli - non solo la strada, ma la passerella pedonale e ogni negozio in un centro commerciale", dice Vincent.

Come mi ha detto Vincent, Street View è cresciuto dal desiderio del fondatore della società Larry Page di "non solo portare il Web ai nostri utenti, ma portare il mondo ai nostri utenti." Dopo che la tecnologia si è condensata in dimensioni zaino, aprendo tutti quei luoghi inaccessibili a una macchina Street View, come il volto di El Capitan di Yosemite, il grattacielo Burj Khalifa o la "grotta segreta" di MythBusters co-protagonista Adam Savage - la compagnia realizzò "non c'era modo di poterlo fare da soli". Iniziarono a prestare il Trekker ai governi e ai consigli del turismo. "Volevamo coinvolgere comunità e partner che conoscono posti migliori di noi e che sono appassionati e possono dare vita a quei luoghi attraverso le mappe".

Thompson - che non è nulla se non appassionato - è il primo individuo che Google ha sfruttato per mappare un territorio, in parte perché aveva già fatto tante aggiunte come civile alle mappe di St. Croix e Street View di Google. Qualsiasi utente può aggiungere alle mappe, anche se ciò ha portato all'aggiunta di alcuni materiali controversi, e da allora rimossi. Google dice che chiunque, dai fotografi professionisti ai normali viaggiatori, può richiedere un prestito fotografico.

Illustrazione di MCKIBILLO

Thompson è essenzialmente responsabile della mappatura accurata di St. Croix e, per estensione, crea l'esperienza virtuale per coloro che fanno un'anteprima digitale prima di visitare. Negli ultimi mesi, è diventato una vista familiare sull'isola, ben visibile con i suoi bastoncini da trekking e l'appendice 40-libbra, che si aggirano tra i giardini botanici: seguire fedelmente i campi da golf 18; arrancando sui vecchi zuccherifici; e intraprendendo un'escursione di cinque miglia intorno a Point Udall, il punto più orientale degli Stati Uniti territoriali, in pieno sole e umidità dei Caraibi. Ha camminato dalla fine del molo a Frederiksted e in città quindi un visitatore teorico da una nave da crociera (l'isola ottiene circa navi 50 un anno) potrebbe prevedere l'esperienza.

Street View è stato implementato, almeno in parte, in alcuni paesi 77: il suo sito web elenca un numero elevato di località in tutto il mondo che la compagnia intende mappare successivamente. Ma luoghi come St. Croix mostrano vividamente quanto scoraggiante sia una sfida che deve affrontare Google: l'eccentrico sistema di numerazione delle case dell'isola, le chiusure stradali e altri cambiamenti fisici al paesaggio causati da tempeste devastanti, affidamento di Google a prodotti cartografici di terze parti esistenti. Prendi tutti questi fattori e moltiplicali per il numero di destinazioni remote non mappate nel mondo, ciascuna con le sue idiosincrasie, e ti viene un'idea della difficoltà. In un momento di ironia cosmica durante le riprese, Mara Harris tenta di utilizzare Google Maps per guidare un tassista nei suoi alloggi Airbnb; quando questo fallisce, lei deve tirare su un'immagine satellitare sul suo iPhone.

Catturare queste foto richiede allenamento, duro lavoro e condizioni ottimali (per le foto utilizzabili, Street View deve funzionare a mezzogiorno, quando non ci sono ombre presenti e con tempo sereno). Il nostro piano, un pomeriggio per filmare la splendida costa di Buck Island, è cancellato a causa della pioggia. Lasciamo il Trekker e facciamo snorkeling, sotto il molo di Frederiksted. La vista rivaleggia con qualsiasi cosa sopra l'acqua: una serie infinita di pilastri profondi, che si stagliano nell'azzurro azzurro, ciascuno incrostato di una incredibile serie di coralli e vita marina, dai cavallucci marini ai pesci rana (un pesce che sembra, ehm, piuttosto come una rana ). Presto, questa vista potrebbe anche essere un clic di distanza: Google ha lavorato con Catlin Seaview Survey, che traccia la perdita della barriera corallina e pubblica "immersioni virtuali" mozzafiato per documentare la Grande Barriera Corallina australiana con una speciale fotocamera subacquea.

È difficile sopravvalutare l'ubiquità di Google Maps quando viaggiamo.

Mi viene in mente una riga sulla recente storia del GPS di Greg Milner, Localizzare: "In un'epoca in cui il GPS ci dà un punto blu su una mappa - e forse anche una ricca immagine visiva che lo accompagna - diventa sempre più difficile capire che questo sistema è immaginario." Per uno, raramente ci fermiamo a interrogarci se i dati potrebbero essere sbagliati. Forse qualcuno ha inserito un punto dati errato; forse l'immagine è stata scattata qualche tempo fa e ora c'è un cavalcavia trafficato che passa davanti a quel caratteristico appartamento in affitto. Ma, più in generale, suggerisce che i nostri strumenti online possono essere solo una simulazione. Il punto blu su una mappa che riconosce la posizione è una metafora potente ed egocentrica; il panorama di 360-grado della Djemaa el-Fna, in Marocco, può aiutarti a sentirti come se fossi lì. Ma non sperimenterai mai un posto finché non ci sarai. Come dice Alain de Botton L'Arte del Viaggio"Siamo inclini a dimenticare quanto c'è nel mondo oltre a quello che anticipiamo".

Siamo anche inclini a dimenticare la gioia della serendipity e della scoperta (e non la "scoperta" espulsa da un algoritmo online)? Poiché il sito web di Google Sightseeing - un sito non affiliato che porta gli utenti a tour mondiali con gli strumenti di mappatura di Google - chiede sfacciatamente, "perché preoccuparsi di vedere il mondo per davvero?" Quando chiedo a Vincent se tutte queste informazioni smorzeranno il nostro desiderio di viaggiare, lui pensa per un momento, poi porta il caso di Pompei. "È stato uno dei primi posti in cui abbiamo spedito il triciclo Street View", afferma. "Le autorità italiane ci hanno detto che il traffico pedonale è aumentato notevolmente da quando abbiamo lanciato le immagini".

Di ritorno sulla spiaggia di St. Croix, la pioggia si alza, il sacco della spazzatura viene rimosso e iniziamo la nostra "raccolta", come la chiama Google. Avanziamo, in fila indiana, lungo la spiaggia deserta. Il Trekker, in cima al cavallo guida, scatta silenziosamente una serie di foreste pluviali panoramiche fitte di fotografie su un lato, il mare piatto e turchese sull'altro. Cavalchiamo placidamente, risucchiando molti megabyte di pura felicità caraibica che, mesi dopo, chiunque sarà in grado di godere (beh, virtualmente). Ma non si tratta solo di belle immagini: è l'ultimo capitolo di quella perenne ricerca umana di catturare fedelmente il mondo che si trova da qualche parte tra i confini della propria vita e il limite dell'immaginazione.